Een Amerikaanse student heeft op foto’s van Mars nieuwe, spiraalvormige sporen van lavastromen aangetroffen.

Onderzoeker Andrew Ryan trof de spiraalvormige sporen aan op foto’s die gemaakt zijn door HiRISE: een camera op de Mars Reconnaissance Orbiter. “Op een avond bestudeerde ik de HiRISE-beelden nog eens toen ik een opvallend spiraalvormig patroon op een foto zag,” vertelt Ryan. “Ik keek er bijna overheen. Je ziet de spiralen alleen wanneer je inzoomt. Ik vind het niet verrassend dat ze in het verleden over het hoofd zijn gezien: ik had ze bijna ook niet gezien.”

Spiraal. Foto: NASA / JPL / University of Arizona.

Aarde
Spiralen in het oppervlak die gevormd zijn door lava: helemaal nieuw is het niet. Op aarde komen ze bijvoorbeeld ook voor. Op Hawaii en op de bodem van de Stille Oceaan. Maar op Mars is het zeker nieuw. “De spiralen vormen zich wanneer lavastromen met verschillende snelheden langs elkaar of in verschillende richtingen bewgen. Stukken van de rubber- of plastic-achtige lavakorst worden weggedrukt of opgekruld of rimpels in de dunne korst van de lava kunnen rond worden gedraaid.”

Cerberus Palus. Foto: NASA.

Groot
De spiralen op Mars zijn opvallend groot, zo is in het blad Science te lezen. “Op Mars is de grootste lava-spiraal bijna 30 meter breed. Dat is groter dan de bekende lava-spiralen op aarde.”

Waar?
Ryan trof de nieuwe sporen van lava aan in een gebied dat bekendstaat als Cerberus Palus. Dit gebied wordt gekenmerkt door grote platen die op het oppervlak lijken te liggen. Eerder stelden wetenschappers al eens dat zich onder deze platen waterijs bevindt. Ryan zoomde in op het gebied tussen de platen en vond er de spiralen.

Het is niet ondenkbaar dat ook in andere vulkanische gebieden op Mars van deze spiralen terug te vinden zijn. HiRISE fotografeert Mars nog steeds, dus we krijgen ook een steeds beter beeld van de planeet. En mogelijk worden op die foto’s nog meer sporen van deze bijzondere lavastromen teruggevonden.