We hebben tot op heden één mini-maan ontdekt, maar er zijn er waarschijnlijk nog veel meer.

Met de term ‘mini-maan’ verwijzen astronomen naar kleine planetoïden (1 tot 2 meter groot) die zich tijdelijk in een baan rond de aarde nestelen. Het is met de huidige technologie vrijwel onmogelijk om deze mini-manen op te sporen en tot op heden is ons dan ook nog maar één – vrij groot – exemplaar bekend: 2006 RH120. Deze planetoïde heeft een diameter van enkele meters.

LSST
“Mini-manen zijn klein en bewegen veel sneller langs de hemel dan de meeste planetoïdenjagers kunnen waarnemen,” aldus onderzoeker Robert Jedicke. Maar er is goed nieuws: er is een telescoop in de maak die deze mini-manen wél kan opsporen. En dat is de Large Synoptic Survey Telescope (kortweg LSST). Met deze telescoop kunnen mini-manen worden ontdekt én gevolgd. En dat is heel belangrijk, zo schrijven Jedicke en collega’s in het blad Frontiers in Space and Astronomy Science. “Mini-manen kunnen interessante wetenschappelijke en technologische proeftuinen in de nabijheid van de aarde blijken,” denkt Jedicke.

Onderzoek
De mini-manen zijn afkomstig uit de planetoïdengordel. De interactie tussen de (zwaartekracht van) de zon en de overige planeten in ons zonnestelsel brengt ze in de buurt van de aarde, waar ze zich soms dus tijdelijk in de greep van de aardse zwaartekracht komen. “Op dit moment begrijpen we niet goed waar planetoïden van gemaakt zijn,” vertelt onderzoeker Mikael Granvik. Tijdens eerder missies naar planetoïden is er wel wat materiaal naar de aarde gebracht, maar dat ging elke keer om kleine hoeveelheden. “Meteorieten voorzien ons van een indirecte manier om planetoïden te analyseren, maar de atmosfeer van de aarde vernietigt zwak materiaal wanneer die meteorieten er doorheen bewegen.” Granvik en Jedicke zien mini-manen dan ook als een uitgelezen kans om meer te weten te komen over planetoïden. “Mini-manen zijn perfecte doelwitten voor het terugbrengen van significante stukken materiaal, die beschermd worden door een ruimtevaartuig (wanneer ze door de aardse atmosfeer reizen, red.) en eenmaal terug op aarde tot in detail bestudeerd kunnen worden.”

Naar verwachting is de LSST over een paar jaar operationeel. “De LSST is het droominstrument voor het ontdekken van kleine, snelbewegende planetoïden en we verwachten dat het de komende vijf jaar regelmatig tijdelijk (door de aardse zwaartekracht, red.) ingevangen objecten gaat ontdekken,” stelt Jedicke. “De telescoop heeft een gigantische spiegel waarmee licht van zwakke objecten kan worden verzameld en een camera met een enorm gezichtsveld waarmee de hele hemel vaker dan één keer in de week in beeld kan worden gebracht. Zodra we mini-manen vaker gaan ontdekken, zijn het perfecte doelwitten voor satellietmissies. We kunnen korte en dus ook goedkopere missies lanceren en ze gebruiken als proeftuinen voor grotere ruimtemissies.” Ook kunnen de bedrijven die op korte termijn van plan zijn om waardevolle elementen van planetoïden te halen, de mini-manen gebruiken om hun technologieën te testen. “Ik hoop dat mensen op een dag de planeten, planetoïden en kometen in ons zonnestelsel gaan verkennen en ik zie mini-manen als de eerste stappen op die reis.”