Wetenschappers hebben in de jungle van Vietnam een nieuwe soort kikker ontdekt. Het dier woont in de bomen. De kikker komt nooit op de grond en gebruikt zijn vingers en tenen om van boom naar boom te springen. Het meest opvallende kenmerk van deze bijzondere kikkersoort is echter nog wel diens vampierachtige trekjes: de kikkervisjes hebben kleine slagtandjes.

De kikker is ongeveer vijf centimeter lang en heeft de naam Rhacophorus vampyrus gekregen. De soort werd voor het eerst in 2008 ontdekt, maar pas eind 2010 konden de onderzoekers met zekerheid concluderen dat het om een hele nieuwe soort ging.

De 'vampiertanden' van de kikkervisjes. Foto: Jodi Rowley / Australian Museum

Hoog
De volwassen kikkers leggen hun eitjes in waterpoeltjes die zich in boomstammen vormen. Zo voorkomen ze dat hun kroost het slachtoffer wordt van roofdieren. “De kikker heeft absoluut geen enkele reden om op de grond te komen,” vertelt onderzoeker Jodi Rowley.

Haken
Het waren de kikkervisjes die direct de aandacht van Rowley trokken. Normaal gesproken hebben jonge kikkertjes een bek die nog het meest wegheeft van een snavel. Maar de jongen van de Rhacophorus vampyrus hebben twee harde, zwarte haken aan de onderkant van hun mond. Zoiets zagen de onderzoekers nog nooit bij een kikkervisje.

Waar de slagtandjes voor dienen, is nog onduidelijk. Mogelijk gebruiken de kikkertjes de tandjes om hun voedsel te bemachtigen. Volwassen kikkers leggen naast vruchtbare eitjes ook onvruchtbare eitjes in het nest. Deze dienen als voedsel voor de jonge kikkers. Wellicht kunnen zij die eitjes dankzij hun tandjes gemakkelijker openmaken.

De nieuwe kikkersoort. Foto: Jodi Rowley / Australian Museum