Precies 75 jaar na haar verdwijning starten Amerikanen een nieuwe zoektocht naar Amelia Earhart. Wordt het decennia oude mysterie dan uiteindelijk toch nog opgelost?

Amelia Earhart verdween op 2 juli 1937. Ze was bezig aan een vlucht om de wereld en zou later die dag op Howlandeiland landen. Maar daar kwam ze nooit aan. Sindsdien is er ook niets meer van Earhart vernomen. Ook haar vliegtuig is nooit teruggevonden. Datzelfde geldt voor Fred Noonan: de navigator die met Earhart meevloog. Het lijkt wel of ze – samen met hun vliegtuig – van de aardbodem zijn verdwenen.

Nieuwe expeditie
Maar The International Group for Historic Aircraft Recovery (TIGHAR) weigert zich daarbij neer te leggen en zet het onderzoek naar de verdwijning van Earhart voort. Zo is enkele dagen geleden weer een hele nieuwe expeditie gestart die maar één doel heeft: het vliegtuig van Earhart vinden.

Nikumaroro
Onderzoekers zijn met sonarapparatuur en ROVs (Remote Operated Vehicles) die onder het wateroppervlak onderzoek kunnen doen, uitgevaren. De komende dagen gaan ze het water nabij het eiland Nikumaroro tot een diepte van zo’n 1500 meter uitkammen.

Hier hopen onderzoekers het vliegtuig van Earhart te vinden. Afbeelding: TIGHAR.org

Bewijs
Het lijkt misschien wild gissen: we weten toch immers niet waar Earhart is geland of gecrasht? Toch kan TIGHAR de keuze voor dit gebied goed onderbouwen. Na jaren van onderzoek is het zeer aannemelijk dat het vliegtuig van Earhart zich hier bevindt en niet zomaar ergens midden in zee is neergestort. Enkele jaren nadat Earhart verdween, hebben bewoners van het eiland delen van een vliegtuig gevonden. Mogelijk waren dat onderdelen van Earharts vliegtuig. En onlangs bleek nog uit onderzoek dat Earhart na haar landing radiosignalen verzond. Dat kan alleen zijn gebeurd als het vliegtuig zich op dat moment op een droge plek bevond. De hypothese is dan ook dat Earhart haar vliegtuig op het rif wist te landen. Daar bleef het vliegtuig gedurende enkele dagen liggen, totdat het door hoog water werd meegesleurd en in de zee verdween. Het vliegtuig zou daarbij in stukken zijn gebroken. De lichtere stukken werden later door de bewoners van het eiland teruggevonden. De zwaardere onderdelen zouden op grotere diepte liggen.

Amelia Earhart voor het vliegtuig waarmee ze uiteindelijk van de aardbodem zou verdwijnen. Foto: Smithsonian Institution (via Wikimedia Commons).

Bergen
En die onderdelen hopen de onderzoekers nu dus te gaan vinden. Het doel van de missie is duidelijk: het lokaliseren van het vliegtuig van Earhart en het vervolgens fotograferen. In een later stadium zal dan worden gepoogd om de resten van het vliegtuig boven water te halen.

Wordt het mysterie dat Earhart al 75 jaar omringt dan nu eindelijk opgelost? Misschien. Want zelfs als het vliegtuig van Earhart wordt teruggevonden, kan nog altijd onduidelijk blijven wat er met Earhart en Noonan is gebeurd. Zijn ze kort na de landing aan eventuele verwondingen overleden? Of hebben ze het nog een tijdje op het eiland uitgehouden?