Wetenschappers weten eindelijk wat de nikkelallergie veroorzaakt. De meest voorkomende contactallergie ter wereld ontstaat doordat nikkel een reactie in het lichaam opwekt, waardoor het immuunsysteem denkt dat bacteriën het lijf zijn binnengedrongen. Zo ontstaat jeuk en irritatie zodra contact wordt gemaakt met munten, sieraden en andere nikkelen voorwerpen.

Onderzoeker Matthias Goebeler en zijn collega’s keken naar de cellen die zich in de bloedvaten van mensen met een allergie bevonden. Ze ontdekten dat deze cellen alleen op nikkel reageerden als er een groep Toll-like receptors (TLR’s) in zat. In totaal zijn er elf types TLR. Door ze één voor één uit te schakelen, wisten de onderzoekers de boosdoener op te sporen: TLR4.

TLR4
TLR4 is ook de receptor waar bacteriën zich aan binden. Hierop onderneemt het lichaam direct actie: het immuunsysteem pakt de indringers aan. Maar niet alleen indringers, zo blijkt nu. Ook nikkel wordt door de receptor als bacterie behandeld.

Behandelen
Volgens de onderzoekers is het heel goed mogelijk om de nikkelallergie aan te pakken. Bacteriën en nikkel binden zich elk op een iets andere manier aan de receptor. Door het deel van nikkel dat zich aan TLR4 bindt weg te nemen, wordt een allergische reactie voorkomen en kan TLR4 toch gewoon zijn werk blijven doen: echte indringers wegjagen.

Men vermoedt dat ook andere allergieën door een miscommunicatie in het lichaam worden veroorzaakt.