nix

Langzaam maar zeker krijgen we dankzij New Horizons een steeds beter beeld van Pluto, maar ook van zijn maantjes.

Vorige week konden we je al fantastische foto’s laten zien van Charon: de grootste maan die Pluto rijk is. Maar het systeem van Pluto heeft nog meer ‘inwoners’. Op iets grotere afstand van Pluto vinden we Styx, gevolgd door Nix, Kerberos en Hydra. Deze vier maantjes zijn klein: hun langste as is minder dan 50 kilometer lang De vier maantjes zijn – in tegenstelling tot Charon – ook bijzonder van vorm: ze zijn niet mooi rond, maar doen een beetje denken aan een aardappel.

Foto: NASA / JHUAPL / SwRI.

Foto: NASA / JHUAPL / SwRI.

Nix
Tijdens zijn scheervlucht langs Pluto maakte New Horizons diverse foto’s van de maantjes en in een nieuwe blogpost hebben onderzoekers nu een aantal van die foto’s vrijgegeven. Op de foto hierboven schitteren de ‘drie gezichten’ van Nix. We zien een foto die New Horizons maakte terwijl deze Pluto naderde, toen deze dicht bij Pluto in de buurt was en toen deze Pluto verliet.

Foto: NASA / JHUAPL / SwRI.

Foto: NASA / JHUAPL / SwRI.

Enorme krater
Wat direct opvalt op de foto’s van Nix is dat de maan een enorme krater bezit. Het roept vragen op over de oorsprong van Nix. Omdat Nix niet zo groot is, is er een dunne scheidslijn tussen een inslag die een krater van deze grootte maakt en een inslag die resulteert in totale vernietiging van de maan. Dat Nix er nog is, kan een kwestie van dom geluk zijn. Maar het zou ook kunnen dat Nix een fragment is van een oudere maan die op de één of andere manier vernietigd is. Wat verder opvalt op foto’s van Nix (zie hierboven) is dat de krater en ejecta (het materiaal dat uit de krater is geslingerd) donkerder is dan het omringende gebied. Het suggereert dat onder het witte oppervlak van Nix een veel donkerder materiaal huist. Om wat voor materiaal het exact gaat, is nog onduidelijk.

Foto: NASA / JHUAPL / SwRI.

Foto: NASA / JHUAPL / SwRI.

Hydra
New Horizons heeft ook fraaie foto’s gemaakt van Hydra. Eén van de beste foto’s die we tot op heden bezitten, zie je hiernaast. De kwaliteit van deze foto is duidelijk slechter dan die van Nix. Dat komt doordat Hydra zich op het moment dat New Horizons langs Pluto scheerde aan de andere zijde van Pluto bevond. Toch kunnen we op basis van deze foto meer vertellen over Hydra. Zo zien we dat de vorm een stuk gecompliceerder is dan die van Nix. Met een beetje fantasie doet de maan denken aan komeet 67P/C-G (je weet wel, die komeet waar momenteel Rosetta omheen cirkelt). Recent onderzoek suggereert dat die komeet ontstaan is door een botsing van twee kometen. Mogelijk is ook Hydra het resultaat van een botsing tussen twee manen.

Hoewel deze foto’s al veel onthullen over de kleinere manen van Pluto, moeten de beste kiekjes nog komen. Er is namelijk nog maar een klein deel van de door New Horizons verzamelde data gedownload. In het deel dat nog komen moet, bevinden zich niet alleen betere foto’s van Nix en Hydra, maar ook foto’s van Styx en Kerberos.

Over New Horizons
Op 14 juli 2015 vloog de New Horizons-ruimtesonde met een snelheid van bijna 50.000 kilometer per uur langs het oppervlak van Pluto. Het is de eerste keer dat dwergplaneet Pluto door een ruimtevaartuig is bezocht. De komende maanden worden er veel foto’s van Pluto, Charon en de andere manen verwacht. Blijf de speciale New Horizons-themapagina volgen met het meest recente nieuws en de allerlaatste foto’s.