pluto-nieuw

Wetenschappers hebben de laatste foto’s van de New Horizons-ruimtesonde bewerkt en laten de resultaten nu zien. Op de scherpe foto’s zijn de opvallende vingerafdrukken – vier donkere vlekken naast elkaar – duidelijk zichtbaar.

Sowieso is het gebied nabij de evenaar van Pluto veel donkerder dan bij de noordpool. Toch is er op de linkerfoto een duidelijke witte vlek op de noordelijke helft van de dwergplaneet te zien. Deze vlek bevindt zich aan de rechterkant van Pluto. De foto’s zijn gemaakt tussen 1 juli en 3 juli. De afstand tot de dwergplaneet nam in deze periode af van 14,9 miljoen kilometer tot 12,5 miljoen kilometer.

vinger

Op de nieuwste beelden zijn oppervlaktekenmerken zichtbaar met een diameter van honderden kilometer. Aangezien New Horizons vandaag weer aan het werk gaat, worden de komende dagen nieuwe haarscherpe kiekjes van Pluto naar de aarde gestuurd. Wat treffen we hier op aan?

Overbelasting
New Horizons verbrak op 4 juli plotseling de verbinding met de aarde. De hoofdcomputer van het ruimtevaartuig was tijdelijk overbelast door een fout in de opdrachtenreeks, die de ruimtesonde afwerkte ter voorbereiding op de aankomst bij Pluto. De computer kreeg namelijk de opdracht om een nieuw commando te ontvangen, terwijl er tegelijkertijd wetenschappelijke data werd gecomprimeerd. Door deze overbelasting reageerde de hoofdcomputer door de veilige modus te activeren en naar de back-up-computer te wisselen.

Minimaal verlies
Het ruimtevaartuig heeft tussen 4 juli en 7 juli geen nieuwe data verzameld. In totaal liepen wetenschappers hierdoor dertig observaties mis. Dit is echter 1% van het totale aantal observaties in de periode van 4 juli tot 16 juli. Daarnaast is de kans zeer klein dat hetzelfde probleem kort voor de aankomst van New Horizons bij Pluto terugkeert, aangezien de ruimtesonde geen opdrachtenreeksen afwerkt.

“Dit is inderdaad een drempel op de weg naar de dwergplaneet, maar ik beloof je dat je wordt weggeblazen als je straks de nieuwe foto’s van Pluto ziet”, zegt hoofdonderzoeker Alan Stern van het New Horizons-project. Wij kunnen in ieder geval niet wachten!

De New Horizons-ruimtesonde scheert op 14 juli langs Pluto en zijn manen. Het is de eerste keer dat de dwergplaneet door een ruimtevaartuig wordt bezocht. Scientias.nl plaatst iedere dag een update met daarin het laatste nieuws over New Horizons en de meest recente foto’s en video’s. Er is een speciale New Horizons-themapagina met het meest recente nieuws.