De meest recente foto's van Charon (links) en Pluto (rechts).

De meest recente foto’s van Charon (links) en Pluto (rechts).

Vandaag is dé dag waar miljoenen mensen al tien jaar naar uitkijken: New Horizons vliegt langs dwergplaneet Pluto. Dit gebeurt vandaag om 13:49 uur Nederlandse tijd.

Het is al bijna tien jaar geleden dat de New Horizons-ruimtesonde naar Pluto vertrok. Sommige wetenschappers hebben van Pluto hun levenswerk gemaakt. Alan Stern bijvoorbeeld. Hij is projectwetenschapper van de New Horizons-missie. In de jaren tachtig van de vorige eeuw berekende hij dat er slechts één goede kans was om Pluto te verkennen, maar dan moest een ruimtesonde wel voor 2006 gelanceerd worden. NASA zag niets in zijn plan, dus ging hij naar de Russen. Uiteindelijk besloot de Amerikaanse ruimtevaartorganisatie om toch 700 miljoen dollar te investeren in een missie naar Pluto en zijn manen.

Live meekijken?
Wil je de scheervlucht van New Horizons langs Pluto en zijn manen live volgen? Een aanrader is het computerprogramma Eyes on Pluto. In dit programma reis je realtime mee op de ‘rug’ van de New Horizons-ruimtesonde. Je ziet tevens welk object het ruimtevaartuig aan het fotograferen is. Ongeduldig? Je kunt de simulatie versnellen, waardoor je een goed beeld krijgt van de reis langs het systeem.

Spannende dagen
New Horizons functioneerde tot vandaag redelijk goed. Ruim een week geleden activeerde het ruimtevaartuig de veilige modus, maar dit probleem is een paar dagen later opgelost. Dit betekent echter niet dat Alan Stern en zijn teamleden nu kunnen genieten. Vandaag is de spannendste dag sinds de lancering. Er kan veel misgaan. “De grootste kans op een botsing is het moment dat New Horizons langs de evenaar van Pluto vliegt,” vertelt wetenschapper Hal Weaver van het New Horizons-project. “Een ander riskant moment is wanneer de ruimtesonde andere maantjes passeert.” Daarmee doelt Weaver vooral op kleine stofdeeltjes en steentjes. De New Horizons-ruimtesonde heeft een hoge snelheid van bijna 50.000 kilometer per uur. “Zelfs een piepklein stofje kan New Horizons vernietigen, waardoor alle wetenschappelijke informatie verloren gaat. De meest kwetsbare plek is het midden van de ruimtesonde, waar de brandstof van New Horizons is opgeslagen.”

De eerste foto?
Wanneer New Horizons vanmiddag om 13:49 uur langs Pluto vliegt, zal het ruimtevaartuig 21 uur geen contact opnemen met de aarde. Het ruimtevaartuig zet namelijk al zijn sensoren in om Pluto en zijn manen vast te leggen. New Horizons krijgt slechts één kans. Morgen is de afstand tussen de ruimtesonde en Pluto namelijk weer groter dan één miljoen kilometer. Pas morgenvroeg worden de eerste gegevens naar Mission Control gestuurd. In de loop van woensdag zullen de eerste beelden dan ook worden gepubliceerd. New Horizons heeft de opdracht gekregen om morgen eerst de belangrijkste data te sturen, namelijk hoge resolutie foto’s van de scheervlucht. Pas weken (of zelfs maanden) later worden andere gegevens binnengehaald.

Minder dan 300.000 kilometer te gaan
De afstand was vanochtend om half acht minder dan 300.000 kilometer. Dat is de gemiddelde afstand van de aarde naar de maan. Kortom, New Horizons bevindt zich op dit moment dichter bij dwergplaneet Pluto dan de maan bij de aarde. Nu we toch in termen als ‘aarde’ en ‘maan’ praten: hoe groot zijn Pluto en Charon als je deze twee Kuipergordelobjecten op de aarde legt? De onderstaande visualisatie laat die goed zien. Pluto heeft een diameter van 2370 kilometer, oftewel 18,5% van de diameter van de aarde. Charon heeft een diameter van 1208 kilometer.

nog-een-paar-uur

De New Horizons-ruimtesonde scheert op 14 juli om 13:49 uur Nederlandse tijd langs Pluto en zijn manen. Het ruimtevaartuig vliegt met een snelheid van bijna 50.000 kilometer per uur op een afstand van 12.500 kilometer langs het oppervlak van de dwergplaneet. Hierna gaat New Horizons de Kuipergordel verkennen. Het is de eerste keer dat dwergplaneet Pluto door een ruimtevaartuig wordt bezocht. Scientias.nl plaatst iedere dag een update met daarin het laatste nieuws over New Horizons en de meest recente foto’s en video’s. Er is een speciale New Horizons-themapagina met het meest recente nieuws.