Naar schatting zijn er nog minder dan 500 van deze walvissen in leven.

Reden voor Amerikaanse onderzoekers om de noodklok te luiden. In een vorige maand verschenen paper onthullen ze de grote gevaren voor de noordkaper én diens sombere toekomstbeeld. Want als het zo doorgaat, kan de soort binnen 30 jaar verleden tijd zijn.

Gevaren
De noordkaper is een walvis die in de subpolaire en gematigde streken van de noordelijke Atlantische Oceaan voorkomt. En daar wisten de walvissen zich jarenlang prima te redden. Maar nu hun prooi zich – mede door toedoen van klimaatverandering – verplaatst, worden de walvissen ook steeds vaker buiten hun oorspronkelijke leefgebied aangetroffen. En dat is een probleem. Want hun oorspronkelijke leefgebied is doorgaans beschermd. Maar de gebieden waarin ze zich nu begeven, zijn dat niet. Sterker nog: die wateren worden drukbevaren. En steeds vaker komen de walvissen dan ook vast te zitten in netten of in botsing met schepen.

Voortplanting
Het leidt tot meer sterfte onder walvissen. Zo werden er in de zomer van 2017 nog 17 dode noordkapers aangetroffen in Amerikaanse-Canadese wateren, waarschijnlijk nadat ze vast waren komen te zitten in netten en met schepen in botsing waren gekomen. Maar al die obstakels maakt het voor walvissen die wel in leven weten te blijven, ook lastig om voldoende voedsel te verzamelen. En zonder voldoende voedsel lukt het de walvissen ook niet om zich voort te planten. Ze hebben er letterlijk de energie niet voor. We zien het terug in de geboortecijfers. Volgens de onderzoekers zijn er in 2017 slechts vijf noordkapers geboren en dit jaar zijn er nog helemaal geen pasgeboren noordkapers gespot.

Het ziet er dan ook slecht uit. Maar het is nog niet te laat om de noordkaper te redden, zo stellen de onderzoekers. Zo is het zaak dat overheden de nieuwe leefgebieden van de walvissen in bescherming nemen. Daar zijn niet alleen de walvissen bij gebaat, maar ook talloze andere soorten die zich – ingegeven door klimaatverandering – wel moeten verplaatsen.