BIOLOGIE  Voor lange tijd dachten wetenschappers dat mensen en primaten de enige wezens op aarde zijn die gereedschap kunnen gebruiken. Later bleken dieren als olifanten en vogels ook deze gave te hebben. Nu is ontdekt dat octopussen kokosnoten als schild gebruiken, terwijl ze over de zeebodem kruipen.

Bij toeval zagen ontdekten biologen dat een Amphioctopus marginatus een grote kokosnotenverzameling had. Deze kokosnoten waren netjes op elkaar gestapeld. Wanneer de octopus op de zeebodem kroop, gebruikte hij de kokosnoten als bescherming. Hij pakte de holle steenvruchten met zijn tentakels vast, om vervolgens zijn reis te vervolgen. Na de reis gebruikte de octopus de kokosnoten als tijdelijk verblijfplaats.

“Ik had nooit verwacht om een octopus aan te treffen die kokosnoten over de zeebodem meesleept”, vertelt oceanoloog en onderzoeker Julian Finn. “Het was een komisch gezicht; ik heb onderwater nog nooit zo hard gelachen.”

Het is niet vreemd dat octopussen kokosnoten gebruiken als schild. Octopussen zijn namelijk verwant aan slakken, die een huisje bij zich dragen. Van de twintig geobserveerde octopussen hadden vier dieren een kokosnotenverzameling.

Wetenschappers denken dat het gedrag bij octopussen niet aangeleerd is. “Octopussen krijgen weinig tot geen opvoeding en overal loert gevaar”, zegt Mark Norman van het Victoria Museum. “Het gedrag zit waarschijnlijk ingebakken in de hersenen van octopussen.”