Onderzoek wijst erop van wel: dolfijnen in gevangenschap doen ‘s nachts walvissen na.

De onderzoekers deden hun ontdekking in een Frans dolfinarium: Planète Sauvage. Vijf dolfijnen (twee vrouwtjes en drie mannetjes) geven hier dagelijks shows weg. Soms één, soms wel vier op een dag. Vanaf eind februari 2009 introduceerde Planète Sauvage een begintune. Wanneer de bezoekers binnenkwamen, waren er gedurende 21 minuten natuurlijke geluiden te horen. Bijvoorbeeld meeuwen, fluitende dolfijnen en zingende bultruggen.

Nadoen
De dolfijnen waren allemaal in gevangenschap geboren en hadden dus nog nooit een bultrug gehoord. Ogenschijnlijk vonden ze dat dan ook heel bijzonder. Want ‘s nachts begonnen de dieren de bultrug na te doen. De onderzoekers maakten er opnames van.

Horen?

Benieuwd naar de geluiden die de dolfijnen maakten? Beluister ze hier (in de rechterblak, onder het kopje ‘Supplemental data’.

Imitatie
Overdag maakten de dolfijnen geluiden die bij hun soort horen. Maar ‘s nachts klonken geluiden die sterk leken op die van de bultrug. De dolfijnen imiteerden de bultrug geen enkele keer tijdens de show, oftewel kort nadat ze deze echt gehoord hadden. Ze bewaarden hun imitaties voor ‘s nachts. En dat is heel interessant, want zou het zo kunnen zijn dat meer dieren ‘s nachts (in hun slaap of in hun dromen) vaardigheden oefenen? De eerste imitaties klonken toen de dolfijnen de bultrug zo’n 87 keer gehoord hadden. De geluiden die de dolfijnen maakten, zaten normaal gesproken niet in hun repertoire.

Luisteren
Om er zeker van te zijn dat de dolfijnen de bultrug na-aapten, zetten de onderzoekers een experiment op. Ze lieten proefpersonen de ‘gewone’ geluiden van dolfijnen en de imitaties horen. De proefpersonen moesten aangeven wat ze dachten te horen: een dolfijn of een walvis. De proefpersonen konden het verschil blijkbaar goed horen, want ze hadden het opvallend vaak bij het juiste eind.

Het zijn fascinerende observaties. Zeker omdat de dolfijnen de geluiden niet overdag maken, maar enkel ‘s nachts wanneer ze rustten. Mogelijk oefenden de dolfijnen de kreten ‘s nachts om ervoor te zorgen dat ze ze niet vergeten, zo suggereren de onderzoekers in het blad Frontiers in Comparative Psychology. Opvallend blijft echter dat de dolfijnen daar zolang met wachten en de geluiden niet direct nadat ze deze gehoord hebben, repeteren.