Wetenschappers zijn er voor het eerst getuige van geweest dat Archaea – oerbacteriën – door andere organismen worden gegeten.

De Archaea in kwestie consumeren methaan. En worden vervolgens op hun beurt weer verorberd door wormen (zie foto hierboven), zo is in het blad International Society for Microbial Ecology Journal te lezen.

Domein
Het leven op aarde wordt doorgaans in drie domeinen ingedeeld: de bacteriën, Eukarya en oerbacteriën, oftewel Archaea. Laatstgenoemden werden in 1977 ontdekt. De oerbacteriën komen veelvuldig voor. Onduidelijk was echter of ze ook deel uitmaakten van de voedselkring.

WIST U DAT…

…bacteriën uit de stratosfeer een prima energiebron zijn?

Experiment
Om dat te achterhalen, zetten onderzoekers een experiment op. Ze gaven wormen bacteriën, groente, rijst of twee soorten oerbacteriën te eten. De wormen die het met oerbacteriën moesten doen, groeiden net zo goed als de wormen die groente of andere bacteriën aten. “Dat laat zien dat Archaea in ieder geval voor sommige organismen een goede voedselbron is,” vertelt onderzoeker Andrew Thurber. De wormen in kwestie leven op flinke diepte voor de kust van Costa Rica. Waarschijnlijk schrapen ze de bacteriën met hun tanden van de stenen. Inmiddels zijn ook voor de kust van Californië en Oregon wormen aangetroffen die Archaea eten. “Het kan zijn dat er nog meer dieren zijn die Archaea eten, maar we zijn niet in staat geweest om dat vast te stellen.”

De ontdekking is heel belangrijk. Want Archaea zijn misschien maar klein: ze spelen een cruciale rol op onze planeet. Zo eten ze methaan (een belangrijk broeikasgas) en zorgen ze er eigenhandig voor dat een groot deel van het methaan in de wateren niet in de atmosfeer terechtkomt. Welke invloed de dieren die Archaea op het menu hebben staan daarop hebben, is nog onduidelijk.