43 dagen na het begin van de ergste olieramp in de geschiedenis van de Verenigde Staten zijn er 500.000 tot 780.000 vaten olie in het water van de Golf van Mexico gelekt. Toch is dit nog veel minder dan de olie die vrijkwam in de Golf van Mexico na de ramp met Ixtoc I in 1979.

In de Golf van Campeche, het zuidelijke deel van de Golf van Mexico, kwamen toen 3,3 miljoen vaten olie terecht. Daarnaast woedde er een langdurige, heftige brand op het oppervlak van de oceaan door vrijkomende gassen.

Hitte
“Het vuur was zo heet, dat niemand het kon trotseren”, vertelt oud-professor Jerome Milman van het MIT. “Ik bevond me op een afstand van negentig meter en toch voelde ik de achterkanten van mijn oren branden.”

Milman was blij met het vuur. “Hierdoor verbrandden de gevaarlijke gassen. Toch was het wel nadelig dat de brand ervoor zorgde dat we niet in de buurt konden komen.”

Bijna identiek
Duikers kunnen onmogelijk bij het 1,5 kilometer diepe lek van de Deepwater Horizon komen. Het lek van de Ixtoc I bevond zich op een diepte van vijftig meter en was wel bereikbaar voor duikers. Voor de rest lijken de twee rampen erg op elkaar. Momenteel lekt er olie uit een gebroken pijp op de bodem van de Golf van Mexico, net zoals in 1979 op de bodem van de Golf van Campeche. In beide gevallen weigerde de zogenaamde blowout preventer (BOP), wat leidde tot een explosie en het zinken van beide boorplatformen.

Olie verdwijnt sneller
Toch is er niet alleen maar paniek en stress. Wetenschappers zijn ‘blij’ dat de ramp met het boorplatform Deepwater Horizon in het warme water van de Golf van Mexico gebeurde, in plaats van in het koude water nabij Alaska. Het warme water zorgt ervoor dat chemische en biochemische reacties sneller plaatsvinden, waardoor de olie nog sneller verdampt en wordt geconsumeerd door microben. “Wat in twintig jaar tijd in Alaska gebeurt, gebeurt in vijf jaar tijd in de Golf van Mexico”, zegt Arne Jernelöv van het team van de Verenigde Naties.

Exxon Valdez
Door de olieramp in 1979 stierven enkele duizenden zeevogels. Veel minder dan de ramp met Exxon Valdez (1989, Alaska), waarbij 250.000 zeevogels om het leven kwamen.

Golfoorlog
De ergste olieramp in de geschiedenis van de mensheid vond plaats ten tijde van de Golfoorlog in 1991. Iraakse troepen pompten zes tot acht miljoen vaten olie in de Perzische Golf en staken dit aan, om zo het Amerikaanse leger tegen te houden.