Vorige week werd al bekend dat de olieramp in de Golf van Mexico grote gevolgen heeft voor de psyche van reddingswerkers en omwonenden. Maar ook lichamelijk kan de olieramp nog een staartje krijgen. Over de exacte gevolgen op lange termijn is op dit moment nog weinig bekend.

Volgens Propublica, een New Yorks persbureau, zijn er in de periode van 20 april tot 17 juni 307 mensen ziek geworden. Het gaat dan om reddingswerkers die zich vanwege hun werkzaamheden dicht bij de ramp betrokken weten.

Olie
Wanneer mensen aan olie worden blootgesteld, kunnen zij daar tijdelijk ziek van worden. Op lange termijn heeft dat echter geen gevolgen. Rook van de verbrande olie kan voor geïrriteerde ogen, hoofdpijn, keelpijn, misselijkheid en griepachtige symptomen zorgen. Mensen die de olie aanraken, kunnen daar huidirritaties aan overhouden.

Dispergeermiddelen
BP maakt ook gebruik van chemicaliën om de olievlek versneld af te breken. Het inhaleren van deze chemische stoffen kan een geïrriteerde keel en ogen opleveren.

Kinderen
Naast de reddingswerkers lopen ook kinderen het risico om ziek te worden. Ze zijn minder goed in staat om te ontgiften waardoor de chemicaliën langer in hun lichaam blijven zitten. Daarnaast vangen ze vanwege hun lengte ook sneller schadelijke stoffen op.

Kanker
Vooralsnog durven doktoren weinig te zeggen over de gevolgen op lange termijn. In Spanje wordt op dit moment onderzoek gedaan naar de gevolgen van de Prestige olieramp die in 2002 plaatsvond. Onderzoeker Blanca Laffon heeft daar bij mensen die aan de olie zijn blootgesteld inmiddels een afwijking in het DNA gevonden. Die afwijking kan wijzen op een vergroot risico op kanker en zou vergelijkbaar kunnen zijn met de gevolgen van verontreiniging en sigarettenrook. Nader onderzoek moet echter uitwijzen of dat klopt.

Drugsmisbruik
De psychologische gevolgen van de ramp brengen ook weer nieuwe gezondheidsklachten met zich mee. Depressies, huiselijk geweld en drugsmisbruik: het zijn kwesties die na de Exxon Valdez-ramp in Alaska hoogtij vierden. Het is aannemelijk dat de mensen die rondom de Golf leven ook nog heel wat te verwerken krijgen. Na Katrina, Rita en de economische crisis is het twijfelachtig of het gebied alles weer op de rit krijgt.

Onzekerheid
De mensen die aan de kust wonen, weten zich onlosmakelijk met het water verbonden. Een groot deel ervan leeft zelfs van de visserij, het toerisme en de olie. Juist die psychologische kant van het verhaal heeft ook zijn uitwerking op de kinderen. Ze hebben met veel stress en onzekerheid te maken.

Tot overmaat van ramp is het met de gezondheid van de mensen in het gebied rondom de Golf van Mexico al slecht gesteld. Ze bungelen in vergelijking met de rest van de natie qua (toegang tot) gezondheidszorg onderaan.