Olifanten zijn zo bang voor bijen dat ze een speciaal alarm hebben om de kudde te waarschuwen wanneer een bijenzwerm nadert. Dat blijkt uit onderzoek. De olifanten ontwikkelden een laag gerommel om zichzelf en in het bijzonder de kalveren tegen de stekende diertjes te beschermen.

Wanneer bijen kwade bedoelingen hebben en een kudde olifanten tegen het lijf lopen, dan steken zij de gigantische zoogdieren op de slurf en rondom de ogen. Die beten kunnen met name voor de kleine olifantjes fataal zijn.

De olifanten zijn zich daar goed van bewust en doen er alles aan om zichzelf en de kudde te beschermen. Dat ontdekten wetenschappers. Ze lieten de olifanten geluidsopnames van bijen horen. En dat had grote gevolgen: de dieren sloegen niet alleen op de vlucht, maar startten ook een laag rommelend geluid te maken. Toen de onderzoekers dat alarmerende signaal hadden opgenomen en opnieuw afspeelden, vluchtten de olifanten ook.

Het alarmerende signaal is heel anders dan de kreten die de onderzoekers al van olifanten kenden. Dat wijst erop dat olifanten een eigen taal hebben en specifieke bedreigingen kunnen communiceren.

De ontdekking kan boeren in Afrika helpen om olifanten op afstand van hun huizen en grond te houden. Zij maken reeds gebruik van geluidsopnamen van zoemende bijen, maar kunnen daar het alarm van de olifanten nu aan toevoegen. Op die manier lopen mensen en olifanten elkaar niet langer in de weg en hoeven er aan beide zijden geen slachtoffers meer te vallen.