Stel: u zit in een vliegtuig en bevindt zich op grote hoogte. Dan komt u tot de ontdekking dat er geen piloot is. Een nachtmerrie? Nee, toekomstmuziek! In de VS en Engeland wordt gewerkt aan technologieën waardoor bemande en onbemande vliegtuigen hun luchtruim binnenkort kunnen delen.

Op dit moment is het nog zo dat onbemande vliegtuigen zich niet in het luchtruim van de passagiersvliegtuigen mogen begeven. Maar dat willen de VS en Groot-Brittannië veranderen. De twee soorten vliegtuigen moeten het luchtruim gaan delen. Maar wel zonder botsingen. En dat vraagt om een technologische innovatie. Zo moeten de onbemande vliegtuigen de andere vliegtuigen kunnen ‘aanvoelen’ en direct actie kunnen ondernemen.

Bezuiniging
Dat lijkt arbeidsintensief en duur, maar betekent op lange termijn een flinke bezuiniging. De verkeerstoren hoeft zich immers niet langer met de passagiersvliegtuigen en onbemande vliegtuigen bezig te houden en er zijn minder piloten nodig. Daarnaast wordt het luchtruim voor de onbemande vliegtuigen groter; ze mogen nu overal komen. Daardoor kunnen de vliegtuigen ook meer acties op zich nemen. Bijvoorbeeld het in de gaten houden van de grens.

Vrachtvliegtuig
Maar daar houdt het niet op. Zodra de onbemande vliegtuigen met succes het luchtruim van de bemande vliegtuigen binnendringen, is het aannemelijk dat vrachtvliegtuigen ook zonder bemanning gaan vliegen. Tenslotte is het grootste onbemande vliegtuig ter wereld reeds een flinke bak: met een spanwijdte van 38 meter is deze net zo breed als een Boeing 737.

Enthousiast
Luchtvaartmaatschappijen verheugen zich ongetwijfeld over de ontwikkelingen. Piloten zijn tenslotte duur. De verwachting is weliswaar dat de onbemande vliegtuigen ook op afstand door piloten bestuurd moeten worden. Zij zullen dezelfde expertise nodig hebben als de piloten in de vliegtuigen, maar een co-piloot is overbodig. Het aantal personeelsleden kan in de toekomst wellicht gehalveerd worden. Piloten zijn dan ook minder enthousiast over de ontwikkelingen.

Het is aannemelijk dat de prijzen van een vlucht zonder piloot aanzienlijk lager uitvallen dan nu – met piloot – het geval is.