Als alles goed gaat, worden Amerikaanse astronauten binnenkort weer vanaf Amerikaanse grond gelanceerd.

De lancering van het onbemande ruimtevaartuig Crew Dragon komt steeds dichterbij. Het is nog een weekje wachten en dan wordt de lancering op zaterdag 2 maart ingezet. Het ruimtevaartuig van SpaceX zal op een Falcon 9-raket afgeschoten worden vanuit het historische lanceercomplex Kennedy Space Center in Florida. Vanaf deze lanceerbasis werden in het verleden ook de Apollo-missies voorbereid.

Programma
Nadat Crew Dragon op 2 maart het luchtruim kiest, zal deze op zondag 3 maart aanmeren bij het internationaal ruimtestation ISS. Daar zal het ruimtevaartuig vijf dagen vertoeven, om vervolgens op 8 maart weer terug naar de aarde te keren. De testvlucht is een belangrijke mijlpaal. Want als Crew Dragon door NASA goed wordt gekeurd, zullen er in het vervolg astronauten aan boord van het vaartuig naar het ruimtestation worden vervoerd.


De Falcon 9-raket met daarop de Crew Dragon. Afbeelding: SpaceX

Startblokken
De Crew Dragon staat al sinds januari op het Kennedy Space Center complex in de startblokken. De lancering stond namelijk oorspronkelijk gepland voor 17 januari, maar destijds liet Elon Musk op Twitter weten dat die datum niet meer haalbaar was. Mogelijk heeft het uitstel van de lancering te maken met de Amerikaanse shut down. Maar nu zit de lancering er echt aan te komen; een belangrijk moment voor de Amerikaanse ruimtevaart.

Amerikaanse grond
Zowel SpaceX als NASA hebben lang naar dit moment uitgekeken. Want als alles op rolletjes verloopt, worden binnenkort Amerikaanse astronauten weer vanaf Amerikaanse grond gelanceerd. Dit is sinds 2011, toen spaceshuttle Atlantis met pensioen ging, niet meer voorgekomen.

Maar eerst afwachten hoe de Crew Dragon het er vanaf gaat brengen. Na elke vlucht zal NASA de prestatiegegevens van het vaartuig analyseren om ervoor te zorgen dat aankomende missies met het vaartuig zo veilig mogelijk zullen verlopen. Dan zal NASA ook beoordelen of bemande vluchten met de Crew Dragon naar het ruimtestation van start kunnen gaan.