Na een lange vlucht met veel turbulentie is het gebruikelijk om te klappen voor de piloten. In de toekomst is dit waarschijnlijk niet meer nodig, want dan vliegen vliegtuigen zelfstandig door de lucht. Het bureau van de Amerikaanse luchtvaartautoriteiten onderzoekt momenteel hoe veilig het is om vliegtuigen zonder piloten te laten opstijgen en landen.

In het leger worden onbemande vliegtuigen gebruikt om bommen te droppen en om terroristenkampen te bespioneren. Aangezien instanties zeer tevreden zijn over deze onbemande vliegtuigen is de introductie in de burgerluchtvaart een logisch vervolg.

Veel vragen
De Federal Aviation Administration heeft wetenschappers een beurs van 300.000 dollar gegeven om de veiligheid van onbemande vliegtuigen te onderzoeken. Er worden verschillende vragen onderzocht, zoals hoe groot de kans is dat er iets misgaat en of het nodig is dat onbemande vliegtuigen op een andere hoogte vliegen dan bemande vliegtuigen. Ook belangrijk: wie bestuurt een vliegtuig als de automatische piloot niet werkt of als er ingegrepen moet worden?

WIST U DAT…

…het in de toekomst mogelijk is dat sensoren in vliegtuigen zelf energie opwekken?

Durven mensen aan boord te stappen?
Op dit moment maken piloten meestal gebruik van de automatische piloot om te landen en op te stijgen. Toch is een volledig geautomatiseerd vliegtuig mogelijk een stapje te ver. “Het is mogelijk om een onbemand vliegtuig te ontwikkelen, maar waarschijnlijk durft niemand aan boord te stappen”, zegt Wesley Randall, een professor van de Auburn universiteit. “Waarschijnlijk beginnen we dus met onbemande vrachtvliegtuigen.”

Groene vliegtuigen
Onbemande vrachtvliegtuigen zonder bemanning hebben geen drukcabine nodig. Randall: “Hierdoor gebruiken dit soort vliegtuigen minder brandstof, zijn ze lichter en produceren ze minder afval. Oftewel: ze zijn een stuk groener dan normale vliegtuigen.”