Tanken in de ruimte? Het lijkt werkelijkheid te worden. NASA start met een onderzoek naar de mogelijkheden.

Het klinkt als science-fiction, maar we zijn toch echt op het punt aangekomen dat tanken in de ruimte hard nodig is. De spaceshuttle – die eigenlijk alleen maar korte ritjes ondernam – is met pensioen en NASA heeft alweer genoeg andere ambitieuze plannen.

Ver weg
Zo wil de ruimtevaartorganisatie naar asteroïden en Mars. Verre missies waarbij het handig kan zijn om onderweg even bij te tanken. De behoefte aan tankstations wordt nog groter wanneer we koloniën in de ruimte gaan stichten. Want onze vrijheid valt of staat met de hoeveelheid brandstof waar we over beschikken.

WIST U DAT…

…satellieten naar verwachting al in 2015 in de ruimte kunnen tanken?

Superkoud
Maar zo’n tankstation in de ruimte is zo gemakkelijk nog niet. Raketbrandstof moet superkoud blijven. Als het te warm wordt, kan het wel eens in gassen opgaan. De veilige opslag ervan is dan ook nog een hele klus.

Veilig
Vier bedrijven hebben nu van NASA opdracht gekregen om te zoeken naar manieren om raketbrandstoffen veilig op te slaan. Ook moeten zij met ideeën komen over de capaciteit van zo’n tankstation en de infrastructuur. De bedrijven hebben 2,4 miljoen dollar gekregen om aan de slag te gaan.

De meest veelbelovende ideeën worden ongetwijfeld ook al snel werkelijkheid. NASA is namelijk van plan om de ideeën te testen. Dat moet ook wel: de eerste verre missies staan gepland voor 2025. Of de tankstations dan al aanwezig zijn, is onduidelijk, maar vast lijkt te staan dat haast geboden is.