Dit is een eerste stap in het klonen van uitgestorven diersoorten.

Het is onderzoekers gelukt om cellen van de uitgestorven wolharige mammoet wederom tot leven te wekken. De onderzoekers doen hun bijzondere ontdekking in het tijdschrift Scientific Reports uit de doeken. In de studie leggen ze uit hoe ze celkernen uit een goed bewaarde mammoet vergaarden, om ze vervolgens in eicellen van muizen te injecteren.

Yuka
In augustus 2010 ontdekten wetenschappers in Rusland een gemummificeerde, jonge mammoet die ze de naam Yuka gaven. Het dier was zo’n 28.000 jaar geleden, toen ze tussen de zes en negen jaar oud was, overleden. Omdat Yuka begraven was in permafrost, troffen de onderzoekers haar in goede staat aan. Zo was het brein van de mammoet het meest complete mammoetbrein dat ooit is ontdekt. Nader onderzoek kon dus niet uitblijven. En nu besloten onderzoekers ook haar cellen nog eens nader onder de loep te nemen en een interessante vraag ter discussie te stellen: zou ze gekloond kunnen worden?


De overblijfselen van Yuka, de wolharige mammoet die in Rusland gevonden werd. Afbeelding: Kindai University

Muizeneitjes
In de studie haalden de onderzoekers beenmerg en spierweefsel uit Yuka’s overblijfselen. Vervolgens haalden ze de kern van elke cel – die de biologische erfelijke informatie draagt – uit elke cel. Deze werd vervolgens in oöcyten van muizen geïnjecteerd. Deze methode wordt ook toegepast bij het klonen van dieren. In totaal werden er 88 celkernen uit het mammoetweefsel verzameld en in de eicellen geïnjecteerd. En de onderzoekers zagen iets opvallends: een aantal van deze gemodificeerde cellen vertoonden tekenen van cellulaire activiteit die voorafgaat aan celdeling.

De celkern van een mammoet in een oöcyt van een muis. Afbeelding: Kindai University

Bijzonder
Om een dier opnieuw tot leven te wekken, moeten cellen zich delen en vermenigvuldigen. Hoewel de onderzoekers dus geen volledige celdeling waarnamen, is het feit dat ze überhaupt iets van biologische activiteit in 28.000 jaar oude fossiele resten waarnamen, toch bijzonder. Dit zou wellicht gevolgen kunnen hebben voor verder onderzoek in het klonen van uitgestorven dieren. “Onze studie baant een weg voor het evalueren van de biologische activiteit van celkernen in uitgestorven diersoorten,” schrijven de onderzoekers in hun studie. “We verwachten dat dit grote gevolgen kan hebben in de evolutionaire biologie.”

Maar betekent dit dan dat Yuka binnenkort wederom het levenslicht ziet? Dat lijkt nu nog in ieder geval een brug te ver. Wel laat de studie voor het eerst zien dat de biologische activiteit van celkernen van mammoeten over lange periodes behouden kan blijven. Aan de andere kant is een volledige celdeling nog niet mogelijk. We zullen dus op toekomstige technieken moeten wachten voordat mammoeten wederom over onze aarde zullen wandelen.