En met succes!

Op papier leek het een uitstekend plan: rust een satelliet uit met een harpoen en gebruik die vervolgens om grote stukken ruimtepuin te vangen en naar binnen te hengelen. Maar zou het ook echt werken? Een eerste experiment – daadwerkelijk uitgevoerd in de ruimte – suggereert van wel.

RemoveDEBRIS
Het experiment werd uitgevoerd als onderdeel van het RemoveDEBRIS-project. In het kader van dit project werd eerder al een satelliet gelanceerd met aan boord onder meer de harpoen. Om de harpoen te testen, klapten de onderzoekers een 1,5 meter lange robotarm uit. Aan het einde van de arm bevond zich een onderdeel van een satelliet dat dienst deed als ruimtepuin. Vervolgens probeerden de onderzoekers dat stuk ruimtepuin met behulp van de harpoen te grijpen. En dat lukte (zie de beelden hieronder)!


De harpoen had een snelheid van zo’n 20 meter per seconde en greep het stuk ruimtepuin heel overtuigend. Het laat volgens de onderzoekers zien dat deze aanpak geschikt is voor het vangen van ruimtepuin.

Opgeruimd staat netjes
Binnen het RemoveDEBRIS-project worden meerdere mogelijkheden voor het verwijderen van ruimtepuin verkend. Zo werd eerder met behulp van een net al ruimtepuin gevangen. In maart volgt het laatste experiment. De RemoveDEBRIS-satelliet zal dan een zeil uitklappen, waardoor deze niet langer in zijn baan blijft, maar richting de aarde valt en in de aardatmosfeer verbrandt. In de toekomst zouden satellieten na een grote hoeveelheid ruimtepuin te hebben verzameld hetzelfde kunnen doen. Ze ruimen zichzelf dan – samen met het ruimtepuin – op.

Ruimteafval is een groot en groeiend probleem. Naar schatting cirkelen er honderden tonnen afval rond de aarde. Denk aan kapotte satellieten, maar ook aan brokstukken van satellieten die met elkaar in botsing zijn gekomen. Sommige van deze brokstukken bewegen sneller dan een kogel en vormen – met name vanwege die hoge snelheid – een groot gevaar voor satellieten, het ISS en andere ruimtemissies. Het is dan ook zaak dat we niet alleen minder ruimteafval gaan produceren, maar tevens het bestaande ruimteafval gaan opruimen. Daar zijn op papier al heel wat oplossingen voor bedacht, maar er is nog relatief weinig met die oplossingen in de ruimte geëxperimenteerd.