De varkens kwamen echter niet bij bewustzijn.

Onderzoekers uit de Verenigde Staten en Italië hebben een manier gevonden om sommige functies in de hersenen van onthoofde varkens te herstellen. De onderzoekers plaatsten de hersenen in een systeem dat BrainEx heet en dat de bloedsomloop kunstmatig nabootst.

Systeem
De onderzoekers voerden experimenten uit op de hersenen van 32 onthoofde varkens. De varkens waren op dat moment al vier uur geleden overleden. En opvallend genoeg zagen de onderzoekers een afname van de celdood. Ook werden sommige cellulaire functies in de hersenen hersteld, waaronder de synaptische activiteit. Volgens de onderzoekers is er echter geen bewijs gevonden dat de varkens ook echt weer bij bewustzijn kwamen.


Hersenen van varkens. Links: onbehandelde hersenen van varkens tien uur na hun dood. Rechts: hersenen onderworpen aan de Brainex technologie. Afbeelding: Stefano G. Daniele & Zvonimir Vrselja; Sestan Laboratory; Yale School of Medicine

Hersteld
De experimenten suggereren dat bepaalde cellulaire hersenactiviteiten in staat zijn om gedeeltelijk hersteld te worden, zelfs enkele uren nadat de varkens ter ziele gingen. Het betekent dat hersenen een beter vermogen tot cellulair herstel hebben dan tot nu toe voor mogelijk gehouden werd. Ook geeft het wat nieuwe inzichten. Zo laat het zien dat de achteruitgang van de hersenen nadat de bloedsomloop is gestopt, eerder een langdurig, dan snel proces zou kunnen zijn.

Zuurstof
De hersenen van zoogdieren zijn erg gevoelig voor verlaagde zuurstofniveaus. Als de bloedsomloop ook maar even wordt onderbroken, kan dit al leiden tot een uitputting van de zuurstof- en energieopslag. Dit heeft vaak onherstelbare hersenbeschadiging tot gevolg. Echter stelt de huidige studie een nieuwe vraag. Want klopt het eigenlijk wel dat de hersenen van zoogdieren onherstelbaar beschadigd raken als onze harten stoppen met kloppen?

De auteurs reppen in hun studie niet over de vraag of herstel van de volledige, normale hersenfunctie met BrainEx mogelijk is. Echter is daarvan in de huidige studie geen sprake. Volgens de onderzoekers zijn verdere experimenten nodig voordat bredere toepassingen van het systeem kunnen worden overwogen. Daarnaast gooit de studie ook wat ethische dilemma’s op. Want wat maakt een dier – of een mens – eigenlijk precies ‘levend’?