En daarmee is bewezen dat schapen in staat zijn om gezichten op foto’s te herkennen.

Onderzoekers verzamelden acht schapen en lieten ze twee foto’s zien: een foto van een beroemdheid (Barack Obama, Fiona Bruce, Jake Gyllenhaal en Emma Watson) en een foto van een onbekende persoon. De schapen konden vervolgens één van deze foto’s aanwijzen door een infrarood lichtje dat op de foto gericht was, te onderbreken. Wanneer de schapen de foto van de beroemdheid aanwezen, kregen ze iets lekkers. Wanneer ze de foto van een onbekende persoon aanwezen, klonk er een hard geluid en ontvingen de schapen niets. Al snel gingen de schapen de foto’s van de beroemdheden associëren met een beloning.

Herkenning
Na deze training lieten de onderzoekers de schapen opnieuw twee foto’s zien: eentje van één van de vier beroemdheden en eentje van een onbekend persoon. Ondanks dat er nu geen beloning tegenover stond, kozen de schapen in acht van de tien gevallen voor de foto van de beroemdheid. Overduidelijk bewijs dat de training zijn vruchten had afgeworpen en de schapen in staat waren om gezichten van mensen te herkennen op foto’s.

Ziekte van Huntington

Het onderzoek naar de schapen kan uiteindelijk meer inzicht geven in neurodegeneratieve stoornissen. “Schapen leven lang en hebben hersenen die qua grootte en complexiteit vergelijkbaar zijn met die van sommige apen,” aldus onderzoeker Jenny Morton. “Dat betekent dat het nuttige modellen kunnen zijn als we stoornissen in het brein die zich over een lange periode ontwikkelen en de cognitieve vaardigheden aantasten – zoals de ziekte van Huntington – willen begrijpen. Onze studie biedt ons een andere manier om te monitoren hoe de cognitieve vaardigheden veranderen, met name in schapen die een genmutatie bij zich dragen die de ziekte van Huntington veroorzaakt.”

Andere hoek
Vervolgens maakten de onderzoekers het de schapen wat lastiger. Tijdens de eerdere oefeningen waren foto’s van de voorkant van het gezicht getoond. Maar nu kregen de schapen foto’s voorgeschoteld die vanuit een andere hoek waren gemaakt. De dieren presteerden daarop ongeveer 15% slechter. Daarmee gingen hun prestaties net zo hard achteruit als die van mensen wanneer zij dezelfde taken voorgeschoteld krijgen.

Begeleiders
Als laatste keken de onderzoekers of de schapen in staat waren om hun verzorgers van een foto te herkennen. Die verzorgers brachten zeker twee uur per dag met de schapen door en de dieren waren dan ook echt vertrouwd met hen. Tijdens een experiment werd de foto van een beroemdheid zo af en toe vervangen door een foto van een verzorger. Ondanks dat de schapen hier niet op getraind waren, kozen ze toch in zeven van de tien gevallen voor de foto van de verzorger. Wat opvallend was, was dat de schapen op het moment dat ze de foto van de verzorger voor het eerst zagen, even een dubbele check deden: ze keken eerst naar de foto met het onbekende gezicht, vervolgens naar de foto met het gezicht van de verzorger en dan nog eens naar de foto van het onbekende gezicht alvorens de foto van de verzorger aan te wijzen.

“Iedereen die wel eens tijd doorgebracht heeft met schapen weet dat het intelligente individuen zijn die in staat zijn om hun verzorgers te herkennen,” vertelt onderzoeker Jenny Morton. “Wij hebben met onze studie aangetoond dat schapen in staat zijn tot een geavanceerde gezichtsherkenning en zich wat dat betreft kunnen meten met mensen en apen.”