Het is een bekend experiment: een onderzoeker legt een rubberen hand naast een echte hand van een proefpersoon. De andere echte hand wordt verborgen. Vervolgens stimuleert een onderzoeker de echte en neppe hand, waardoor de proefpersoon denkt dat deze arm deel uitmaakt van het lichaam. Maar wist u dat het ook mogelijk is om drie armen te voelen?

Wetenschappers van het Karolinska Instituut in Stockholm hebben een bijzonder experiment uitgevoerd om te kijken of mensen voor de gek gehouden kunnen worden en denken dat ze drie armen hebben.

De wetenschappers legden een rubberen hand naast de rechterhand van een proefpersoon. De linkerhand was overigens gewoon in beeld, dus proefpersonen zagen drie handen. Na een korte stimulatiesessie pakte een wetenschapper een mes. Hij bewoog dit mes eerst naar de rubberen hand en daarna naar de rechterhand. Opvallend genoeg werden de zweetklieren van proefpersonen twee keer actief: wanneer het mes de rubberen hand bijna raakt én wanneer het mes in de buurt is van de echte rechterhand.

Een extra arm
Volgens de onderzoekers is dit het bewijs dat het lichaam denkt drie armen en drie handen te hebben. “We hadden verwacht dat één van de twee rechterarmen door het brein geïdentificeerd zou worden als de echte arm”, zegt Arvid Guterstam van het Noorse instituut. “Maar het brein lost het conflict op door beide rechterarmen als onderdeel van het lichaam te zien. Hierdoor denken proefpersonen dat ze een extra, derde arm hebben.”

Nuttig?
Wellicht is het in de toekomst mogelijk om gebruik te maken van dit trucje van de hersenen. Wellicht dat wetenschappers ooit in staat zijn om mensen met een prosthetische arm het gevoel te geven dat deze arm echt deel uitmaakt van het lichaam. “Of wellicht is het handig voor mensen die op het werk een extra arm kunnen gebruiken”, aldus Henrik Ehrsson van het Karolinska Instituut. Misschien handig voor tandartsen en chirurgen?

Video
Hieronder een video van het experiment.