Door het ijzer neemt de groei van fytoplankton toe, dat de hoeveelheid koolstofdioxide in de atmosfeer helpt te verminderen.

Fytoplankton zijn hele kleine algen, die de basis vormen van de voedselketen. Daarnaast is fytoplankton ook de grootste primaire producent van zuurstof op aarde. Onderzoekers zijn op het idee gekomen om deze alg te gebruiken om de hoeveelheid koolstofdioxide in de atmosfeer terug te dringen. Fytoplankton neemt namelijk tijdens fotosynthese het betreffende broeikasgas op. En dit gebeurt in zulke grote mate, dat dit in onze atmosfeer een behoorlijk verschil kan maken.

IJzer
Maar hiervoor is wel ijzer nodig. Fytoplankton gebruikt namelijk ijzer om te kunnen groeien. Echter zit er maar weinig van dit essentiële element in de oceaan. Daarom hebben onderzoekers in een nieuwe studie een methode bedacht om de oceaan van meer ijzer te voorzien. Want meer ijzer, betekent meer fytoplankton en dus meer koolstofopname. “Het is belangrijk dat we de ideeën die klimaatverandering kunnen beperken, beter verkennen,” zegt hoofdonderzoeker David Emerson. “Hoe meer ideeën we testen, hoe betere beslissingen we kunnen nemen voor de toekomst van onze planeet.”


Op deze afbeelding zijn ijzer-oxiderende bacteriën te zien. Het ijzer dat zij van nature produceren, willen onderzoekers gebruiken om de groei van fytoplankton aan te sporen. Afbeelding: Bigelow Laboratory for Ocean Sciences

Bacteriën
De onderzoekers stellen voor om ijzer-oxiderende bacteriën in ondiepe vijvers te gaan kweken. Deze bacteriën produceren namelijk van nature hele kleine deeltjes ijzer met de juiste chemische samenstelling voor fytoplankton om op te gedijen. Vervolgens willen de onderzoekers dit op een zo’n natuurlijk mogelijke manier over de oceaan verdelen. Het ijzer dat zich in onze oceanen bevindt, komt daar terecht door stof dat vanuit de Sahara en andere grote woestijnen zeewaarts wordt geblazen. De onderzoekers willen deze methode zo dicht mogelijk benaderen. Zo willen ze het gekweekte ijzer met behulp van vliegtuigen over die oceaangebieden verdelen waar een tekort is. Zie het als een soort mest voor de oceaan. Uiteindelijk hopen de onderzoekers dat het de ‘bloei’ van fytoplankton in gang zet.

De onderzoekers denken dat er hoe dan ook winst te behalen valt. “Naast het verminderen van onze CO2-uitstoot, moeten we meer koolstof uit de lucht halen om de wereldwijde klimaatverandering te beperken,” zegt Emerson. “Onze benadering is geen oplossing voor het hele probleem, maar het is een potentiële manier om de ergste gevolgen te verzachten.”