BIOLOGIE  Vrouwelijke kanaries zingen helemaal niet. Tenminste…voor Tessa Hartog met ze aan de slag ging was dat het geval. Zij voorzag de vogeltjes van testosteron en nieuwe muziektalenten waren geboren. De stilte maakte plaats voor de mooiste liederen die ook nog eens als sexy kunnen worden bestempeld.

De invloed van dergelijke hormonen op het brein is heel complex. Het onderzoek met de zingende kanaries kan wetenschappers helpen om dit beter te begrijpen. Eerder onderzoek had al uitgewezen dat testosteron het zanggedrag kan beïnvloeden. Maar welke invloed andere stoffen zoals bijvoorbeeld het proteïne BDNF op de gouden keeltjes hebben, was onduidelijk. Hartog toont nu met haar onderzoek aan dat BDNF kanaries kan laten zingen, zelfs als zij eerder geen testosteron hebben gekregen. De combinatie van BDNF en testosteron blijkt echter veel beter te werken. Het gezang van de vrouwelijke vogels is in dat geval namelijk ook nog eens sexy. Een eigenschap die normaal alleen voor de potente mannetjes is weggelegd.

Testosteron heeft twee effecten. Het stimuleert de productie en fusie van nieuwe neuronen in de bestaande netwerken in het hoofd en zorgt bovendien voor het wijder worden van de bloedvaten en een verandering van de anatomische structuur in het hersendeel dat verantwoordelijk is voor de zang. Het eerste effect hangt af van het gebruik van BDNF. Het tweede staat daar los van.

Hartog laat met haar onderzoek zien dat de veranderingen in zenuwcellen niet alleen een lichamelijke verandering teweegbrengen, maar ook het gedrag op z’n kop kunnen zetten. Bovendien blijkt de invloed van hormonen op het brein flink groot te zijn.