Op aarde verandert de diepte van meren voortdurend door seizoenswisselingen en (op lange termijn) klimaatveranderingen. Voor de eerste keer zijn wetenschappers er nu in geslaagd om te zien dat dit ook gebeurt op Titan, de grootste maan van Saturnus

Titan heeft net als de aarde een actieve kringloop van verdamping en neerslag. Deze hydrologische cyclus zorgt er o.a. voor dat meren veranderen. Ook de seizoenen op Titan dragen bij aan dit proces.

Op dit moment worden meren op het zuidelijk halfrond van Titan per jaar één meter dieper. Wetenschappers observeerden vier jaar lang verschillende meren op Titan, zoals het grote Ontariomeer. Dit deden de onderzoekers met de Cassini-ruimtesonde, die in een baan om Saturnus draait en daarom regelmatig langs Titan scheert.

Zomer
De afgelopen vier jaar trok het Ontariomeer zich ongeveer tien kilometer terug. Dit is logisch, want het was de afgelopen tijd zomer op de grote maan van Saturnus. Wanneer het langzaamaan weer wat kouder wordt, zal het waterpeil van het meer vanzelfsprekend stijgen.

Meren zoeken
Hoe worden de meren eigenlijk gevonden? Heel simpel: de Cassini-ruimtesonde gebruik een radarinstrument om het oppervlak van Titan in kaart te brengen. Normaal kaatst een radarsignaal terug. Als er sprake is van een diep meer, dan absorbeert de mix van vloeibaar ethaan en methaan het radarsignaal, waardoor er een zware plek verschijnt op de kaart. Hierdoor kunnen wetenschappers de kustlijn van diepe meren zien.