De Europese ruimtevaartorganisatie heeft zijn eerstvolgende grote missie gekozen en die gaat naar…Jupiter!

JUICE. Zo heet de missie die ESA nu ten koste van twee andere missies heeft uitgekozen. JUICE staat voor Jupiter Icy moons Explorer. Het ruimtevaartuig gaat de atmosfeer en magnetosfeer van Jupiter bestuderen en richt zich ook op de manen van de planeet. Tijdens de missie moeten twee belangrijke vragen (deels) beantwoord worden. Onder welke omstandigheden kunnen planeten en leven ontstaan? En hoe werkt het zonnestelsel?

Ganymede
JUICE gaat in 2022 de lucht in en arriveert tegen 2030 bij Jupiter. Daar brengt het ruimtevaartuig zeker drie jaar onderzoekend door. JUICE bezoekt het maantje Callisto en neemt ook de maan Europa goed onder de loep. Het is de bedoeling dat tijdens de missie voor het eerst metingen worden gedaan om de dikte van de ijskorst op Europa vast te stellen. Ook bestudeert JUICE Ganymede, de enige maan in het zonnestelsel die een eigen magnetisch veld genereert.

WIST U DAT…

…ESA niet de enige is met een interesse voor Jupiter? Ook NASA heeft er een sonde naar toe gestuurd: Juno. Deze komt in 2016 bij de planeet aan.

ATHENA
“JUICE gaat ons een beter beeld geven van hoe gasgiganten en hun werelden ontstaan en of ze in staat zijn om leven te herbergen,” vertelt Alvaro Giménez Cañete namens ESA. Hij benadrukt dat het geen gemakkelijke keuze was. Naast JUICE waren er nog twee missies die kans maakten om werkelijkheid te worden: NGO en ATHENA. De eerste is een jacht op zwaartekrachtsgolven. De tweede is een telescoop: Advanced Telescope for High Energy Astrophysics. De twee missies zijn echter niet helemaal van de baan: het is best mogelijk dat zij in een later stadium alsnog werkelijkheid worden.

JUICE. Afbeelding: ESA / AOES.

JUICE maakt deel uit van ESA’s Cosmic Vision-programma dat zich tussen 2015 en 2025 gaat ontvouwen. In het kader van dit programma worden verschillende grote missies ontwikkeld. Samen moeten deze vier wetenschappelijke vragen (deels) beantwoorden. Onder welke omstandigheden kunnen planeten en leven ontstaan? Hoe werkt het zonnestelsel? Wat zijn de fundamentele wetten van het universum? Hoe is het universum ontstaan en waar bestaat het uit?