t-cel

Australische onderzoekers hebben ontdekt dat immuuncellen dagelijks ‘spontane’ veranderingen ondergaan die zouden kunnen leiden tot kanker, ware het niet dat ons immuunsysteem goed oplet en tijdig ingrijpt.

De onderzoekers bestudeerden B-cellen: cellen die een belangrijke rol in ons immuunsysteem spelen. Deze cellen kunnen uitgroeien tot non-hodgkinlymfomen oftewel kanker. Onderzoekers hebben nu ontdekt dat het immuunsysteem daar met grote regelmaat een stokje voor steekt. T-cellen – afweercellen – zijn in staat om deze cellen nog voor ze een gevaar gaan vormen op te sporen en uit te schakelen.

T-cellen
Om er zeker van te zijn dat de T-cellen (zie afbeelding hierboven) hierbij een cruciale rol speelden, schakelden de onderzoekers deze cellen uit. “We ontdekten dat de lymfomen zich in enkele weken ontwikkelden, terwijl daar normaal gesproken enkele jaren voor nodig zijn,” vertelt onderzoeker Axel Kallies. “Het lijkt erop dat ons immuunsysteem beter dan we dachten in staat is om gevaarlijke B-cellen te identificeren en elimineren.”

WIST U DAT…

…kanker vaak onzichtbaar is voor het immuunsysteem? Lees hier hoe dat zit.

Verklaring
Het onderzoek kan verklaren waarom relatief weinig mensen een non-hodgkinlymfoom ontwikkelen. “Een ieder van ons heeft te maken met spontane mutaties in onze B-cellen.” Die mutaties zijn simpelweg het gevolg van het normale functioneren van deze cellen. “Het is dan ook opvallend dat hodgkinlymfomen niet vaker voorkomen.”

De onderzoekers hopen dat hun studie ertoe leidt dat deze vorm van bloedkanker in de toekomst in een heel vroeg stadium al behandeld kan worden. Nu wordt deze vorm van kanker vaak pas ontdekt wanneer zich al tumoren ontwikkeld hebben. En die tumoren zijn lastig te behandelen. “Nu we weten dat deze lymfomen onderdrukt worden door het immuunsysteem kunnen we deze informatie gebruiken om een diagnostische test te ontwikkelen die mensen in een vroeg stadium van deze ziekte, nog voor zich tumoren ontwikkelen, kan identificeren,” legt onderzoeker David Tarlinton uit. Hij wijst erop dat er reeds methodes zijn om afwijkende B-cellen te verwijderen. Zodra er dus een test is om die afwijkende B-cellen op te sporen, kan deze hopelijk snel worden ingezet om bloedkanker daadwerkelijk in een vroeg stadium te bestrijden.