ster

Het klinkt misschien een beetje eng, maar ons zonnestelsel wordt over 240.000 tot 480.000 jaar bezocht door een andere ster. Dit heeft mogelijk grote gevolgen voor de aarde. De ster zal namelijk invloed uitoefenen op de banen van kometen, waardoor de aarde een korte periode bestookt kan worden door meer kosmische ijsballen.

Hoewel het net lijkt alsof de sterren in ons Melkwegstelsel stil staan, bewegen ze om het centrum van de Melkweg. Ook onderling zijn er verschillen, waardoor sommige sterren naar ons toe bewegen, terwijl andere exemplaren in de loop der jaren naar een andere buurt verhuizen. Er ontstaan nooit grote problemen, zoals botsingen. Dit heeft ermee te maken dat er enorm veel lege ruimte tussen sterren is. Zelfs wanneer het Andromedastelsel over een paar miljard jaar botst met het Melkwegstelsel, verwachten wetenschappers dat het aantal botsingen meevalt. Maar indirect kunnen er wel probleempjes ontstaan.

De meest nabije ster
0,13 tot 0,65 lichtjaar: misschien zegt je dit helemaal niets. Ter vergelijking: de afstand tot de meest nabije ster – Proxima Centauri – is ongeveer 4 lichtjaar. De dwergplaneet Pluto, die volgend jaar wordt bezocht door New Horizons, is ongeveer 0,0005 lichtjaar verwijderd van de aarde. Kortom: 0,13 lichtjaar is binnen ons zonnestelsel nog steeds een flinke afstand, maar op kosmologische schaal is het een schijntje.

Hooggeëerd bezoek
Zo is de kans 90 procent dat de ster Hip 85605 over een kwart miljoen jaar tot een half miljoen jaar een bezoek brengt aan ons zonnestelsel. Deze ster blijft op een afstand van 0,13 tot 0,65 lichtjaar verwijderd van de zon en zal dus voor onze moederster en de planeten geen problemen veroorzaken. Toch zal de ster wel door de Oortwolk vliegen. Deze regio strekt zich uit tot 1,63 lichtjaar bij de zon vandaan en huisvest vele miljarden kometen, planetoïden en andere restobjecten van de vorming van het zonnestelsel.

Kometenbanen
“Ik verwacht dat Hip 85605 diverse kometenbanen gaat verstoren”, vertelt onderzoeker Coryn Bailer-Jones van het Max Planck Instituut voor Astronomie aan New Scientist. Hij analyseerde de banen van 50.000 sterren en concludeert nu dat veertien sterren de komende miljoenen jaren dicht in de buurt komen van de zon. Van deze veertien sterren spant Hip 85605 de kroon.

Inslag?
Als Hip 85606 inderdaad veel kometenbanen verstoort, zullen meer kometen hun weg vinden richting de aarde en andere planeten. Het gevolg: een verhoogde kans op inslagen. Het is misschien een beetje doemdenken, maar er zijn genoeg kometen in de Oortwolk die groot genoeg zijn om leven op aarde uit te roeien.

De juiste tijd om te verhuizen?
Gelukkig zien visionairs ook weer mogelijkheden. Als Hip 85605 een leefbare exoplaneet heeft, dan is dit dé kans om deze exoplaneet een bezoek te brengen. Nu is het de tijd om van de kleine afstand te profiteren en we hebben nog tijd zat om een goed ruimtevaartuig te ontwikkelen.