Archeologen vonden vijf jaar geleden tachtig onthoofde gladiatoren in York. Wat blijkt: deze 1.800 jaar oude Romeinen verloren hun hoofden mogelijk niet op Brits grondgebied, maar ver van huis. Wetenschappers onderzochten de onthoofde skeletten en kwamen tot de conclusie dat de gladiatoren anders aten, dronken en leefden dan de lokale bevolking van Eboracum. Wat is er met deze soldaten gebeurd?

Eboracum (het hedendaagse York) was in de tweede en derde eeuw na Christus een belangrijke militaire basis. Tot nu toe dachten wetenschappers dat de gladiatoren hun hoofden verloren na het laatste gevecht en vervolgens werden bijgezet in een groot graf. De recente analyse wijst echter op een alternatieve verklaring.

“Het is mogelijk dat het graf vroeger onderdeel was van een soort ongewone religie”, zegt Kurt Hunter-Mann van het York Arcaeological Trust, die de opgraving leidde. “Misschien was het de bedoeling om allerlei verschillende soorten mensen in het graf te leggen.”

Uit alle windstreken
Uit een multi-isotopische analyse van de skeletten blijkt dat de mensen overal vandaan kwamen. “Uit verschillende delen van Groot-Brittannië, maar ook uit Frankrijk, Duitsland, Oost-Europa en het Middellandse zeegebied”, zegt bioarcheoloog Gundula Müldner van de universiteit van Reading.

Gierst of tarwe
Maar hoe weten onderzoekers waar mensen ooit vandaan kwamen? Wel, onze tanden en botten absorberen voedsel, water en lucht. Bepaalde isotopen zijn overal ter wereld nét even iets anders. Deze kleine verschillen onthullen geologische informatie en in wat voor soort milieu een persoon is opgegroeid. Zo hielden Romeinen absoluut niet van gierst. Zij aten het liefst tarwe bij het ontbijt. Toch at één van de gevonden gladiatoren ooit dagelijks gierst. Dit wijst op een Oost-Europese oorsprong.

WIST U DAT…

…Romeinen glas recycleden?

Water
Maar isotopen onthullen nog meer informatie. Zo kunnen wetenschappers zien op welke hoogte een persoon ooit leefde door te kijken naar wat voor water hij of zij dronk. Water op 4.000 meter hoogte heeft namelijk een andere structuur dan water op zeeniveau.

Complete puzzel?
Hoewel puzzelstukjes in elkaar vallen slagen wetenschappers er nog niet in om de puzzel compleet te maken. Waarschijnlijk zal het altijd een raadsel blijven hoe de tachtig skeletten in het Britse graf terecht zijn gekomen.