inslag

Zelfs relatief kleine kraters hebben mogelijk een belangrijke rol gespeeld in het ontstaan en de ontwikkeling van het leven op aarde. Nieuw onderzoek wijst erop dat ze veel langzamer afkoelden dan gedacht en daarmee mogelijk de ideale plek voor het ontstaan en gedijen van leven vormden.

Onderzoekers van de universiteit van Western Australia trekken die conclusie nadat ze stenen en mineralen afkomstig uit inslagkraters bestudeerden. “We analyseerden gesteenten die door de inslag smolten, in de 23 kilometer brede en 76 miljoen jaar oude Lappajärvi-krater in Finland,” vertelt onderzoeker Martin Schmieder. De resultaten van dat onderzoek verbaasden de wetenschappers. Uit hun analyse blijkt namelijk dat de krater nog heel lang na de inslag warm bleef.

Warm
Wanneer een ruimtesteen op aarde neerploft, kan deze de plek waar deze neerkomt enorm verwarmen. Soms loopt de temperatuur op tot enkele duizenden graden Celsius. Dat is warm genoeg om gesteenten op die plek te laten smelten. Het duurt wel even voor relatief kleine kraters afkoelen: onderzoekers schatten eerder dat de krater daar zo’n 10.000 jaar voor nodig heeft.

WIST U DAT…

…uit eerder onderzoek al bleek dat buitenaards leven zich mogelijk in kraters verstopt?

Afkoelen
Maar dit nieuwe onderzoek wijst erop dat het afkoelen veel langer duurt. De Lappajärvi-krater blijkt er zeker 100.000 jaar en misschien zelfs langer dan één miljoen jaar over te hebben gedaan, zo blijkt uit de analyse van gesteenten en mineralen in de krater.

Hete laboratoria
En in die periode is de krater hoogstwaarschijnlijk een perfecte plek voor het ontstaan of de ontwikkeling van leven geweest, zo suggereren de onderzoekers. “Afkoelende inslagkraters zijn hete natuurlijke laboratoria waarin hydrothermale vloeistoffen circuleren,” vertelt onderzoeker Fred Jourdan. “Wij denken dat ze meer dan twee miljard jaar geleden de ideale omstandigheden vormden voor het ontstaan en de ontwikkeling van microbieel leven op de jonge aarde.” Het onderzoek geeft ons een hele andere kijk op inslagkraters. “Hoewel ze meestal geassocieerd worden met een enorme ravage en vernietiging kunnen inslagen het leven in het verleden ook een boost hebben gegeven,” stelt Schmieder.

De onderzoekers zetten hun studie voort. Zo bestuderen ze momenteel kraters wereldwijd. “We achterhalen hun leeftijd en de rol die ze mogelijk gespeeld hebben in de historie van het leven op aarde.” Het onderzoek kan ook implicaties hebben voor buitenaards leven. Als kraters op aarde een prachtige plek voor het ontstaan en/of gedijen van leven vormen, dan geldt dat mogelijk ook voor kraters op bijvoorbeeld Mars.