Wetenschappers hebben sponsjes ontwikkeld die olie uit water halen. De sponsjes zijn ook nog eens herbruikbaar.

De onderzoekers maakten koolstofnanobuisjes. Maar voordat ze dat deden, voegden ze aan de koolstof wat borium toe. Zo ontstonden nanoblokjes die heel stevig zijn, maar ook veel weg hebben van een spons: zo bestaan ze voor 99 procent uit lucht.

Hekel aan water
De nanosponsjes hebben een hekel aan water, dus ze blijven prima drijven. Tegelijkertijd zijn ze gek op olie: dat nemen ze in zich op. De sponsjes zijn magnetisch en kunnen met behulp van een magneet dus allerlei kanten op worden gestuurd.

Vol, en nu?
Een spons kan ongeveer 100 keer zijn eigen gewicht aan olie opnemen. Zodra een sponsje olie in zich heeft opgenomen, kan de olie worden hergebruikt. Bijvoorbeeld door de spons uit te wringen of de spons in brand te steken. De spons kan daarna ook weer worden hergebruikt en is dus eigenlijk onverzadigbaar: elke keer als deze ‘vol’ is, kan deze worden geleegd en weer opnieuw beginnen.

Robuust en poreus
Sponzen die bestaan uit nanobuisjes en olie opnemen, zijn niet nieuw. Toch zijn deze nanosponzen bijzonder. In tegenstelling tot andere sponzen worden ze namelijk al heel vroeg voorbereid op hun taak: het opnemen van olie. Borium zorgt ervoor dat de nanobuisjes terwijl ze groeien bochtjes en kronkels creëren en stimuleert zo de vorming van covalente bindingen, oftewel atoombindingen. Zo ontstaat een hele robuuste spons die ook nog eens heel poreus is. “De interacties vinden plaats terwijl de koolstofbuisjes groeien en het materiaal dat daar uitkomt, is heel solide,” vertelt onderzoeker Pulickel Ajayan.

“Het is gemakkelijk voor ons om nano-bouwblokken (voor de sponzen, red.) te maken. Maar dat vertalen naar de macro-schaal is lastig gebleken. De koolstofbuisjes moeten met elkaar verbonden worden.” Maar het is het uiteindelijk allemaal waard, want deze sponsjes kunnen tijdens olierampen het verschil maken. Zover zijn de onderzoekers echter nog niet. Eerst moeten ze een methode zien te vinden om grote vellen van deze sponzen te maken, zodat ze tijdens een omvangrijke olieramp ook echt een verschil kunnen maken. Maar er zijn meer mogelijkheden. Zo kan het materiaal bijvoorbeeld ook gebruikt worden om efficiëntere en lichtere accu’s te maken. Of koolstofnanobuisjes zouden gecombineerd kunnen worden met polymeren en zo een robuust, maar licht automateriaal kunnen vormen.