Wetenschappers zijn erin geslaagd om malariamuggen ervan te weerhouden om sperma te produceren. Kan de ziekte zo gestopt worden?

Insecten steriel maken: er is al veel met geëxperimenteerd. Vaak werkten onderzoekers met straling. De dieren werden aan straling blootgesteld en konden daarna geen nageslacht meer op de wereld zetten. Klinkt prachtig, maar in de praktijk werkte het niet zo. De aan straling blootgestelde muggen waren namelijk zwak en overleefden het niet in de wilde wereld der muggen.

RNA
Onderzoekers komen daarom nu met een andere aanpak. Hierbij worden muggen van de soort Anopheles gambiae ingeënt met een ribonucleïnezuur (RNA) dat geprogrammeerd is om genen die betrokken zijn bij de productie van sperma uit te schakelen. Het resultaat: een steriele, maar verder gezonde mug. De mug kan de competitie met andere muggen aan en de vrouwelijke muggen zijn absoluut bereid om met deze aangepast muggen seks te hebben.

WIST U DAT…

Geen nageslacht
En dat is goed nieuws. Een vrouwelijke mug heeft namelijk maar één keer in haar leven seks. Wanneer de vrouwtjes seks hebben met een steriele mug zal zij alsnog denken dat ze met succes seks heeft gehad. Ze legt eitjes, in de verwachting dat die ooit uitkomen: maar er komt nooit nageslacht.

Door steriele muggen in diverse generaties los te laten, zou het aantal muggen flink teruglopen. Tenminste: in theorie dan. In de praktijk is het creëren van steriele mannetjes zo arbeidsintensief dat het haast onmogelijk lijkt om er voldoende steriele mannetjes op uit te sturen. Maar de onderzoekers hebben in ieder geval ontdekt dat vrouwtjes niet doorhebben dat ze met een steriel mannetje seks hebben. En met dat gegeven kunnen onderzoekers nu weer verder.