Het onweert en het bliksemt op Saturnus. De Cassini-ruimtesonde heeft prachtige foto’s van het natuurverschijnsel gemaakt op de ringenplaneet. De foto’s zijn achter elkaar gezet, wat resulteert in het eerste filmpje van bliksemflitsen op een planeet buiten de aarde.

Wetenschappers hebben de knisperende radiogolven achter elkaar gezet. Dit leverde een indrukwekkende soundtrack op. “Dit is de eerste keer dat we tegelijkertijd beelden en radiodata van bliksem binnenkregen”, vertelt astronoom Georg Fischer van het Space Research Instituut in het Oostenrijkse Graz. “Nu we beide data naast elkaar hebben gezet, weten we zeker dat we te maken hebben met krachtige ontladingen.”

De ontladingen op Saturnus zijn even helder als de helderste bliksembollen op aarde. “Dit soort stormen zijn net zo krachtig of krachtiger op Saturnus dan op aarde”, zegt Andrew Ingersoll van het Californische Instituut voor Technologie in Pasadena. “Ze ontstaan echter veel minder vaak. Meestal is er slechts één onweersbui tegelijkertijd actief op Saturnus. Soms is er maanden op rij geen bliksem te zien op Saturnus.”

De eerste bliksemflitsen in de atmosfeer van een gasplaneet werden in de vorige eeuw vastgelegd door de Galileo-sonde. De sonde ontdekte de flitsen in de atmosfeer van Jupiter.

Het onderstaande filmpje, waarvan de beelden op 30 november 2009 zijn gemaakt, laat een 3.000-kilometer lange wolk zien in de Saturniaanse atmosfeer.