Eind december is het dan zover. Dan gaat ‘onze’ André Kuipers de lucht in. Tijd om zijn missie eens onder de loep te nemen.

Nederland heeft niet zo heel veel ruimtevaarders. Wubbo Ockels natuurlijk. En Lodewijk van den Berg. André Kuipers is de enige astronaut die nog echt actief is. En op 21 of 26 december is het weer zover. Vanuit Kazachstan vertrekt Kuipers naar het ISS voor een missie van vijf en een halve maand.

Over Kuipers

Kuipers is onder meer arts en onderzoeker. Voor hij bij de Europese ruimtevaartorganisatie onder contract kwam te staan, deed hij al onderzoek naar ruimtevaart. Onder meer naar ruimteziekte. In 1998 werd hij dan echt aangenomen als astronaut en zes jaar later maakt hij zijn eerste vlucht naar het ISS. De afgelopen jaren stond hij regelmatig op de reservelijst: als een astronaut af zou vallen, zou hij diens plaats innemen. Maar dat gebeurde nooit. En nu krijgt hij op de valreep van 2011 toch nog een kans om de ruimte in te gaan.

PromISSe
Kuipers missie gaat de boeken in onder de naam PromISSe. Er staat nogal wat op de agenda. In totaal worden zo’n 57 wetenschappelijke experimenten uitgevoerd. 35 daarvan zijn in handen van ESA. De onderwerpen lopen sterk uiteen: er zijn experimenten bij die te maken hebben met biologie, maar er zijn ook proeven die gaan over materialen en het menselijk lichaam. “We gaan André daarboven flink bezighouden, hij zal zich niet vervelen,” zo beloofde Hilde Stenuit namens ESA. En dat geloven we direct. Want naast die experimenten staat de bemanning waar Kuipers deel van uitmaakt nog meer te wachten. Zo zijn er natuurlijk ook dagelijkse en operationele taken. Maar ook Nederlandse schoolkinderen eisen wat tijd op. Kuipers gaat in de ruimte namelijk onder meer speciaal voor deze kinderen experimenten uitvoeren. De kinderen voeren diezelfde experimenten op aarde uit en daarbij wordt gekeken wat de verschillen zijn.

Kuipers past zijn nieuwe ruimtepak. Foto: ESA.

Voorbereidingen
Zoals gezegd bereidt Kuipers zich al jaren voor op deze missie. En die voorbereidingen gaan maar door. Zo moet Kuipers eind november nog diverse eindexamens afleggen voor hij de ruimte in mag. Hij oefent bijvoorbeeld het koppelen met het ISS nog eens en simuleert ook een ritje om het ruimtestation. Ook de landing wordt getraind. Maar er zijn tevens basale zaken die geoefend moeten worden. Bijvoorbeeld het gebruik van de wc in het ruimtevaartuig dat de astronauten naar het internationale ruimtestation moet brengen.

Ik ga op reis en neem mee..
Dat zijn allemaal voorbereidingen die in de laatste weken voor de lancering nog plaatsvinden. Daarvoor heeft Kuipers zich natuurlijk ook al heel lang ook met andere missiegerelateerde zaken beziggehouden. Bijvoorbeeld zijn bagage. Hij mag zo’n anderhalve kilo aan privébagage met zich meenemen. Dat is niet veel, maar het vervoer naar de ruimte is zo duur (ongeveer 15.000 euro per kilo) dat hij het hiermee moet doen. Wat er allemaal in zijn koffer verdwijnt? Foto’s, wat aantekeningen en nog wat persoonlijke spulletjes. En dan zit dat koffertje van 1,5 kilo al snel vol. Natuurlijk hoeft Kuipers het niet alleen met dat koffertje te doen. In het ISS liggen ook al enorme voorraden met onder meer genoeg voedsel en medicijnen voor alle astronauten. Nu is dat astronautenvoedsel niet altijd om over naar huis te schrijven en dus mag elke astronaut ook zogenoemd ‘bonusvoedsel’ uitzoeken. Dat is voedsel dat de astronaut lekker vindt en wat hij of zij graag als extraatje naar het ISS wil laten vervoeren. Kuipers heeft ook zo’n bonuspakketje gemaakt en we weten in ieder geval dat er oude kaas in zit.

De drie astronauten die in december naar het ISS vertrekken. V.l.n.r.: Don Pettit, Oleg Kononeko en André Kuipers. Foto: Gagarin Kosmonauten Trainingscentrum.

Droom
Voor Kuipers is de missie een droom die uitkomt. Hij gaf kort na zijn missie in 2004 (die slechts tien dagen duurde) al aan dat hij graag langer de ruimte in zou gaan. Het zou nog zeven jaar duren voor het zover was. Maar nu gaat het er dan echt van komen: hij mag gaan! Als alles volgens plan verloopt en de lancering niet al te veel vertraging oploopt, mogen we Kuipers halverwege mei weer op aarde verwelkomen. ESA en NASA houden ons ongetwijfeld op de hoogte van de verrichtingen van Kuipers en zijn collega’s. Wie echt al Kuipers’ acties in de gaten wil houden, doet er goed aan zijn Twitter-account en/of zijn blog te volgen. Kuipers heeft beloofd te blijven twitteren en ook nog wat kiekjes vanuit het ISS de wereld in te sturen. Natuurlijk houden ook wij u op de hoogte van Kuipers’ verrichtingen.

Voor nu wensen we André Kuipers natuurlijk een voorspoedige reis, een prachtig en leerzaam verblijf en bovenal een behouden terugkeer op onze planeet.

Links: André Kuipers aan het astronautenvoedsel. Rechtsboven is te zien hoe Kuipers traint en rechtsonder heeft ook zijn enthousiaste zoontje Stijn zich in een ruimtepak gehesen. Foto's: ESA.