Nieuwe vondsten wijzen erop dat de tweebenige Lucy de wereld deelde met andere mensachtigen die nog in bomen leefden.

Dat schrijven wetenschappers in het blad Nature. Ze baseren hun conclusie op 3,4 miljoen jaar oude botjes die in Ethiopië zijn teruggevonden. De botjes zijn ongeveer even oud als Lucy: de eerste resten die van de mensachtige Australopithecus afarensis werden teruggevonden. De resten van Lucy werden eveneens in Ethiopië ontdekt.

Voet
De gevonden botjes maakten ooit deel uit van een voet. Het zijn zeker geen botten van de Australopithecus afarensis. De voet van Lucy was namelijk geschikt om op twee benen te lopen. Deze botjes zijn dat niet en wijst erop dat de soort waar deze aan toebehoorden zich nog gewoon op vier benen voortbewoog.

De gevonden botjes. Foto: Yohannes Haile-Selassie / © The Cleveland Museum of Natural History.

Twee benen
Het is voor het eerst dat onderzoekers ontdekken dat twee mensachtige soorten met verschillende vormen van voortbeweging zo’n 3,4 miljoen jaar geleden tegelijkertijd in het oosten van Afrika leefden. “De botjes laten duidelijk zien dat Lucy’s soort die rechtop liep, zo’n 3,4 miljoen jaar geleden niet de enige mensachtige soort in dit deel van Ethiopië was,” vertelt onderzoeker Yohannes Haile-Selassie in een persbericht. “Haar soort bestond naast nauw verwanten die nog meer aangepast waren op het klimmen in bomen, net zoals de soort van Ardi – Ardipithecus ramidus – die zo’n 4,4 miljoen jaar geleden leefde.”

Lucy versus de ander
Terwijl de soort van Lucy zich toelegde op een leven op de grond, koos de andere soort ervoor om – in ieder geval zo’n 3,4 miljoen jaar geleden – nog in de bomen te blijven. Anno 2012 is wel duidelijk wie de juiste keuze maakte: Lucy wordt gezien als één van de voorouders van de mens en lijkt het daarmee aanzienlijk verder te hebben geschopt dan de soort die in de bomen bleef zitten.

Het is vooralsnog onbekend aan welke soort de botjes toebehoorden. Het is heel lastig om dat te achterhalen, omdat een schedel en tanden ontbreken.

Op de foto links ziet u hoe Lucy er ongeveer uit moet hebben gezien. Foto: Esv (via Wikimedia Commons). In het midden ziet u een reconstructie van het skelet van Ardi, deze mensachtige leefde nog voor Lucy. Foto: Tobias Fluegel (via Wikimedia Commons). Helemaal rechts zijn de gevonden botjes nog eens te zien. Voor deze afbeelding zijn de botjes in de afdruk van een voet van de gorilla geplaatst. Afbeelding: Yohannes Haile-Selassie / © The Cleveland Museum of Natural History.