sterren

Onze zon is een achteraankomertje. Tot die conclusie komen onderzoekers nu blijkt dat sterrenstelsels zoals het onze zo’n vijf miljard voor de geboorte van de zon een babyboom doormaakten.

Onderzoekers trekken die conclusie nadat ze sterrenstelsels die qua massa op onze Melkweg lijken, bestudeerden. Ze richtten zich daarbij op sterrenstelsels die op tot wel tien miljard lichtjaar van de aarde staan. Het licht van de sterren in deze sterrenstelsels heeft er tot wel tien miljard jaar over gedaan om ons te bereiken. We zien de sterrenstelsels dus zoals die er tot ongeveer tien miljard jaar geleden uitzagen. “Dit onderzoek stelt ons in staat om te zien hoe de Melkweg er in het verleden uitzag,” stelt onderzoeker Casey Papovich.

Plaatje
De afbeelding helemaal bovenaan dit artikel is een artistieke impressie. Je ziet hoe het heelal er zo’n tien miljard jaar geleden vanaf een hypothetische planeet in onze Melkweg uit zou hebben gezien. Het heelal barst van de jonge sterren (blauw-wit) en gaswolken (roze) waarin jonge sterren schuilen.

Massa
Wat het onderzoek aantoont, is dat de sterrenstelsels met name in de eerste vijf miljard jaar van hun leven enorm groeiden: ze produceerden in een rap tempo sterren. “Het laat zien dat de massa van deze sterrenstelsels in de afgelopen tien miljard jaar sterk is veranderd en met een factor tien is toegenomen. Het grootste deel van de groei vond plaats in de eerste vijf miljard jaar na hun geboorte.”

Laatbloeier
Ervan uitgaande dat ook de Melkweg zich op deze wijze ontwikkelde, moeten de onderzoekers concluderen dat onze zon een achteraankomertje is. Deze ontstond zo’n vijf miljard jaar geleden, terwijl de Melkweg tien miljard jaar geleden een explosieve toename in het aantal sterren doormaakte.

Dat onze zon pas vrij laat is ontstaan, is waarschijnlijk alleen maar gunstig geweest, zo stellen de onderzoekers. In dat stadium van de ontwikkeling van ons sterrenstelsel waren er meer zware elementen in de Melkweg te vinden. Die zware elementen waren afkomstig van massieve sterren die reeds de dood hadden gevonden en deden dienst als de bouwstenen voor de planeten die we nu rond onze zon aantreffen.