saturnus

Op Saturnus woedt op het moment een heuse monsterstorm: een orkaan met een oog dat ongeveer 2000 kilometer breed is. En nu heeft ruimtesonde Cassini de monsterstorm voor het eerst in zichtbaar licht vereeuwigd.

Op de foto’s is de orkaan in close-up te zien. We zien een orkaan met een oog dat bijna twintig keer groter is dan het oog van de grootste orkanen die ooit op aarde woedden. Aan de buitenste rand van de orkaan zijn lichte wolken zichtbaar. Deze hebben haast: ze reizen met een snelheid van zo’n 150 meter per seconde.

Vortex
“We moesten nog een tweede keer kijken toen we deze vortex ontdekten,” vertelt onderzoeker Andrew Ingersoll. “Want deze lijkt heel sterk op de orkanen op aarde. Maar hier is ‘ie dan, op Saturnus, een orkaan op een veel grotere schaal die op de één of andere manier in stand kan blijven ondanks dat er maar weinig waterdamp in de atmosfeer van Saturnus zit.”

Storm op Saturnus. De helderblauwe lijnen die u rechtsboven ziet, zijn de ringen van Saturnus. Foto: NASA / JPL-Caltech / SSI.

Storm op Saturnus. De helderblauwe lijnen die u rechtsboven ziet, zijn de ringen van Saturnus. Afbeelding: NASA / JPL-Caltech / SSI.

Aarde
Onderzoekers blijven de orkaan bestuderen. Ze hopen zo meer te weten te komen over orkanen op aarde. Op onze planeet ontstaan dergelijke stormen door warm oceaanwater. De orkaan hoog in de atmosfeer van Saturnus bevindt zich niet in de buurt van een flinke waterplas en maakt gebruik van waterdamp. De onderzoekers willen dan ook graag achterhalen hoe deze stormen waterdamp gebruiken om te ontstaan, omdat het ze ook meer kan vertellen over hoe orkanen op aarde ontstaan en in stand gehouden worden.

De orkaan bevindt zich op de noordpool van Saturnus. “De orkaan kan nergens heen en daarom zit deze waarschijnlijk ‘vast’ op de pool,” vertelt onderzoeker Kunio Sayanagi. Hoewel onderzoekers de storm nu pas in zichtbaar licht kunnen bestuderen, bestaat deze waarschijnlijk al een tijdje. Toen Cassini bij Saturnus arriveerde (in 2004) bevond de noordpool zich in complete duisternis en wezen infraroodbeelden erop dat zich hier een flinke storm bevond. Nu pas is de ruimtesonde er echter in geslaagd om deze orkaan in zichtbaar licht te vereeuwigen.

De storm op Saturnus. Foto:  NASA / JPL-Caltech / SSI.

De storm op Saturnus. Foto: NASA / JPL-Caltech / SSI.