De helikopter heeft tijdens de derde vlucht verder en sneller gevlogen dan deze ooit – zelfs op aarde – heeft gedaan.

Marshelikopter Ingenuity heeft gisteren voor de derde keer het luchtruim gekozen. De helikopter vloog eerst naar een hoogte van vijf meter en vloog vervolgens zo’n vijftig meter opzij. Daarbij bereikte de helikopter een topsnelheid van zo’n 2 meter per seconde. De helikopter vloog vervolgens weer terug naar de landingsplek, waar deze heelhuids voet op Mars zette.

Verder en sneller
De derde vlucht volgde op twee eerdere testvluchten die vorige week plaatsvonden. Tijdens de eerste vlucht vloog de helikopter naar een hoogte van twee meter, om daarna weer terug te keren naar het Marsoppervlak. De tweede vlucht bracht de helikopter naar vijf meter hoogte, waarna deze zich – voor het eerst – ook enkele meters horizontaal bewoog.

Tijdens de derde vlucht ging NASA nog een stap verder en legde Ingenuity dus maar liefst 100 meter (50 meter heen, 50 meter terug) af. Het is voor het eerst dat de helikopter zich zo ver van de landingsplaats vandaan beweegt. Sterker nog; zelfs tijdens het testen van de helikopter op aarde heeft deze niet zulke grote afstanden afgelegd. Ook werd er – zowel op Mars als op de aarde – niet eerder zo snel door Ingenuity gevlogen.

Spectaculaire beelden
De vlucht levert opnieuw spectaculaire beelden op. Allereerst natuurlijk van Marsrover Perseverance, die de testvluchten van Ingenuity vanaf een afstandje volgt.

De helikopter vloog dit keer zo ver weg, dat deze zelfs even uit het gezichtsveld van Perseverance verdween. Maar al snel keert de helikopter terug, om weer netjes op de plek van opstijgen te landen.

Foto’s
Tijdens de vlucht heeft ook Ingenuity zelf enkele foto’s gemaakt. Waaronder de foto die je hieronder ziet. We zien het Marsoppervlak en de schaduw van Ingenuity.

Deze foto is gemaakt door de navigatiecamera van Ingenuity. Op basis van dergelijke beelden bepaalt de helikopter zijn hoogte en positie op Mars. Afbeelding: NASA / JPL-Caltech.

Tevreden
NASA is tot op heden bijzonder tevreden over het functioneren van Ingenuity. En met name ook over de resultaten van de derde testvlucht, waarbij de helikopter verder en sneller vloog dan ooit. En waarbij functionaliteiten getest konden worden die op aarde – in testruimtes waarin de Martiaanse atmosfeer wordt nagebootst en de helikopter slechts 1,6 meter ver kan vliegen – eigenlijk niet te testen zijn. Zo was bijvoorbeeld onduidelijk of de helikopter bij de snelheid die tijdens de derde vlucht werd genoteerd nog wel in staat zou zijn om scherpe foto’s van de ondergrond te maken en aan de hand daarvan zijn positie en hoogte te bepalen.

Maar Ingenuity hield ook tijdens deze derde vlucht dus moedig stand. En dus maakt NASA zich op voor vlucht vier. Die zou al binnen enkele dagen plaats moeten vinden. Wat er tijdens die vlucht van de helikopter gevraagd gaat worden, is nog onduidelijk. Na een analyse van de tijdens de derde vlucht verzamelde data zal NASA beslissen of het verantwoord is om de helikopter nog hoger en verder de Martiaanse lucht in te jagen.

Kleurenfoto’s
Voorafgaand aan de derde vlucht gaf NASA nog een aantal bijzondere foto’s vrij. Het gaat om de allereerste kleurenfoto’s van het Marsoppervlak die vanuit de lucht zijn gemaakt. Ingenuity maakte de foto’s tijdens de tweede testvlucht. De allereerste kleurenfoto zie je hieronder. De foto is gemaakt vanaf zo’n 5,2 meter hoogte. Behalve een stukje van de schaduw van Ingenuity zien we ook bandensporen van Perseverance.

De allereerste kleurenfoto gemaakt door een vliegende Ingenuity. Afbeelding: NASA / JPL-Caltech.

Ingenuity heeft tijdens de tweede vlucht meerdere kleurenfoto’s gemaakt. Hieronder zie je er nog twee, eveneens gemaakt vanaf een hoogte van 5,2 meter. Ook hier zijn de sporen van Perseverance goed zichtbaar.

Afbeelding: NASA / JPL-Caltech.

Afbeelding: NASA / JPL-Caltech.