De onderzochte dieren uit de Marianentrog bleken allemaal plastic te hebben ingeslikt.

Geen enkele plek in de hele oceaan is meer vrij van plastic afval. Dat is te lezen in een nieuwe studie gepubliceerd in het tijdschrift Royal Society Open Science. Het plastic reikt zelfs helemaal tot de Marianentrog, die met een diepte van 11 kilometer de diepste bekende plek in de hele oceaan is. Hier wordt het plastic vervolgens opgegeten door diepzeedieren, waardoor ons afval doordringt tot zelfs de allerdiepste mariene ecosystemen van onze aarde.

Plastic
Jaarlijks wordt er naar schatting zo’n 322 miljoen ton aan plastic geproduceerd. En grote hoeveelheden komen daarvan in de oceaan terecht. Zo blijkt dat er meer dan vijf biljoen stukjes plastic die bij elkaar zo’n 250.000 ton wegen op dit moment door de oceaan drijven. Alleen al in 2010 kwam er tussen de 4,8 en 12,7 miljoen ton plastic in de oceaan terecht. En naar verwachting zal dit in 2025 in orde van grootte toenemen. Maar wat voor gevolgen heeft al dit plastic in de oceaan precies?


Onderzoek
Op dit moment zijn veel onderzoekers bezig om dat verder uit te pluizen. De meeste studies richten zich echter op de gevolgen van plastic vervuiling aan het zeeoppervlak. En hier richt het plastic veel schade aan. Zo blijkt bijvoorbeeld dat een zeeschildpad 22% meer kans heeft om dood te gaan op het moment dat deze één stukje plastic binnen krijgt. En ook koraal wordt ziek van al het plastic dat wij dumpen. Maar over de gevolgen van plastic afval in diepzeedieren is veel minder bekend.

De zes locaties waar de onderzoekers de garnaalachtige diertjes onderzochten op plastic. Afbeelding: paper

Diepzeedieren
Daarom besloten de onderzoekers af te reizen naar een aantal van de diepste plekken in de oceaan. Zo brachten ze verschillende diepe troggen een bezoekje, waaronder de Peru-Chilitrog, de Nieuwe Hebriden trog en de Marianatrog. Hier concentreerden de onderzoekers zich op kleine garnaalachtige diertjes, en probeerden te achterhalen of zij misschien plastic hadden ingeslikt. En dit bleek inderdaad zo te zijn. In de lijfjes van de diepzeedieren werden onder meer kleine stukjes synthetische vezels en microplastics teruggevonden. In de diertjes die in de Nieuwe Hebriden trog leven werd de minste hoeveelheid plastic teruggevonden. Zo bleek dat daar ‘slechts’ de helft van de onderzochte dieren plastic had ingenomen. In de Marianentrog waren de aantallen het hoogst: alle onderzochte dieren bleken daar microplastics te hebben ingeslikt.

Wat voor effect dit op de diertjes heeft, weten de onderzoekers niet. Wel wijzen de onderzoekers in hun studie op de ernst van de situatie. “Er worden kunststoffen ingeslikt door soorten die we slecht begrijpen, die we niet experimenteel kunnen observeren en waarvan we ook geen gegevens hebben van voor de vervuiling,” schrijven de onderzoekers. “We veronderstellen dat de fysieke gevolgen die bekend zijn bij dieren die in ondiepere ecosystemen leven zich waarschijnlijk ook zullen voordoen bij diepzeedieren.”