dino

Nieuw onderzoek suggereert dat ook dinosaurussen hun jongen wel eens toevertrouwden aan de zorg van een babysitter. Onderzoekers trekken die conclusie nu ze een groepje van 25 dinosaurussen bestudeerd hebben.

Onderzoekers ontdekten de groep enkele jaren geleden in het noordoosten van China. De groep bestaat uit 25 plantenetende dinosaurussen: 24 jongen en één ouder individu. De dino’s leefden ongeveer 120 miljoen jaar geleden. Alle dinosaurussen behoren tot de soort Psittacosaurus lujiatunensis.

Vulkaan
Onderzoekers van de University of Pennsylvania hebben de fossiele resten van deze dinosaurussen nu nog eens onder de loep genomen. Zo ontdekten ze bijvoorbeeld dat de rots waar de resten van de dino’s deel van uitmaken uit vulkanisch gesteente bestond. Het wijst erop dat de dinosaurussen tijdens een vulkaanuitbarsting om het leven zijn gekomen. Waarschijnlijk zijn ze in een stroom van water, modder, gesteenten en ander puin belandt.

Samenstelling
Nog interessanter is echter de samenstelling van het dinosaurusgezelschap. De 24 jonge dinosaurussen lijken allemaal van ongeveer dezelfde leeftijd te zijn. Volgens de onderzoekers waren ze op het moment dat ze de dood vonden allemaal al uit hun ei gekropen. “De uiteinden van hun botten waren goed ontwikkeld, wat erop wijst dat ze zich konden verplaatsen,” vertelt onderzoeker Brandon Hedrick. De grotere dinosaurus zou ongeveer vier tot vijf jaar oud zijn geweest. Eerder onderzoek naar P. lujiatunensis toonde aan dat de dinosaurus zich pas op zijn achtste of negende voortplantte. Dat betekent dat de dinosaurus die bij dit nest is aangetroffen waarschijnlijk niet de ouder van de jonge dino’s was.

Dichtbij
Dat de oudere dinosaurus nauw bij de jongen betrokken was, baseren de onderzoekers op een aantal kenmerken. Zo zijn de fossiele resten van de oudere dinosaurus stevig in de rotsen waar ook de fossiele resten van de jonge dino’s zijn aangetroffen, verankerd. Het wijst erop dat ze samen de dood vonden. Ook zijn de resten van de oude dino verstrengeld met de resten van zeker twee jonge dinosaurussen. Het suggereert dat deze jongen zich op het moment van hun dood dicht bij de oudere dino bevonden.

Mogelijk was de ongeveer vijfjarige dinosaurus een oudere broer of zus van de jonge dinosaurussen en assisteerde deze nadat de eieren waren uitgekomen zijn ouders. Maar de onderzoekers zijn voorzichtig. Zo benadrukken ze dat ze er niet helemaal zeker van zijn dat de groep een nest vormde. “Het lijkt zeker op een nest,” vertelt Hedrick. In de toekomst hopen de onderzoekers de exacte leeftijd van de dinosaurussen vast te kunnen stellen. Als uit die analyse blijkt dat de jonge dino’s zich allemaal in hetzelfde stadium van ontwikkeling bevinden, wordt het nog aannemelijker dat het hier om één nest ging.