neanderthalerkind

Neanderthalers in de Franse regio Poitou-Charentes bewerkten de botten van hun recent overleden soortgenoten. Dat blijkt uit een analyse van de resten van drie Neanderthalers: twee volwassenen en en een kind.

Jaren geleden ontdekten onderzoekers in de Franse regio Poitou-Charentes een grote hoeveelheid fossiele resten van dieren en gereedschappen. Geconcludeerd werd dat Neanderthalers jaren geleden in dit gebied op jacht gingen. Naast de resten van dieren en de gereedschappen werden in het gebied echter ook heel veel botresten van Neanderthalers teruggevonden. Een groot deel van deze botten moet nog altijd geanalyseerd worden.

Bewerkt
En nu hebben onderzoekers zich over een aantal van deze botten gebogen. Ze analyseerden botten die tussen 1967 en 1980 in het gebied zijn teruggevonden en toebehoren aan drie Neanderthalers: twee volwassenen en een kind. Uit het onderzoek blijkt dat de botten – die zo’n 57.600 jaar oud zijn – kort na de dood van deze individuen zijn bewerkt.

De botten van volwassen Neanderthalers. Volgens de onderzoekers zijn ze duidelijk bewerkt. De sneden in het bot zijn niet door dieren veroorzaakt. Afbeelding: M.D. Garralda et al.

De botten van volwassen Neanderthalers. Volgens de onderzoekers zijn ze duidelijk bewerkt. De sneden in het bot zijn niet door dieren veroorzaakt. Afbeelding: M.D. Garralda et al.

Gesneden
Het bot dat toebehoort aan een kind – dat op negen- of tienjarige leeftijd overleed – is op twee plekken met een mes bewerkt. Waarschijnlijk gebeurde dat kort na het overlijden van het kind, in een poging het onderste deel van het dijbeen van het bovenste deel te scheiden (zie de foto bovenaan dit artikel). “Het rechterbeen van het kind kreeg een aantal klappen waardoor het dijbeen brak en de snijwonden zijn antropisch: in andere woorden, er is geen zichtbaar bewijs dat een dier het kind gebeten heeft,” vertelt onderzoeker María Dolores Garralda. Ook de resten van de volwassen Neanderthalers vertonen vergelijkbare beschadigingen, tevens aangebracht kort na hun overlijden.

Elders in Europa
“Sommige groepen Neanderthalers sneden en trokken de lichamen van kinderen en volwassenen kort na hun dood uiteen,” concludeert Garralda. Het is namelijk niet voor het eerst dat onderzoekers zulke beschadigde resten van Neanderthalers ontdekken. Eerder werden op andere plekken in Europa al botten ontdekt die duidelijk bewust – en niet door dieren – zijn toegetakeld.

Onduidelijk is nog steeds waarom de Neanderthalers hun doden zo behandelden. “Het kan een ritueel zijn geweest,” zo stellen de onderzoekers. Een andere mogelijkheid is dat de Neanderthalers het vlees van de doden nuttigden. Maar onderzoekers achten dat minder waarschijnlijk. Ze wijzen erop dat nabij de toegetakelde botten ook heel veel resten van dieren zijn gevonden. Dat suggereert dat de Neanderthalers op een andere wijze in hun behoefte aan voedsel voorzagen.