Daarvoor waarschuwen wetenschappers. De schaarste betreft materialen die nodig zijn voor groene technologieën.

De onderzoekers bestudeerden tien zeldzame aardmetalen. Hun naam doet vermoeden dat ze in beperkte mate voorkomen, maar het tegendeel is waar. Maar blijft dat zo? Dat zochten de onderzoekers uit.

Zeldzaam
Uit het onderzoek blijkt dat van deze tien aardmetalen er twee werkelijk zeldzaam dreigen te worden. Het gaat om neodymium en dysprosium. Neodymium zit in de magneten die nodig zijn voor de bouw van windturbines. Dysprosium is terug te vinden in de motoren van elektrische auto’s. Voor de laatstgenoemde stof ziet het er het slechtst uit. De vraag naar dysprosium neemt naar verwachting binnen 25 jaar met zo’n 2600 procent toe. De vraag naar neodymium groeit met zo’n 700 procent, zo voorspellen de onderzoekers in het blad Environmental Science & Technology.

Concreet

Hoeveel zeldzame aardmetalen zitten er nu in één windmolen? Een windmolen die ongeveer 3,5 megawatt aflevert, bevat 600 kilo aan zeldzame aardmetalen. In een elektrische auto vinden we gemiddeld iets meer dan 4 kilo zeldzame aardmetalen terug. Dat is ongeveer tien keer zoveel als in een brandstofauto.

Niet op
Het is niet aannemelijk dat dysprosium en neodymium op relatief korte termijn ‘op’ raken. Net zoals de fossiele brandstoffen waarschijnlijk ook nooit helemaal op zullen raken. Op een gegeven moment worden ze echter wel steeds schaarser en dus duurder. Tot we op een punt komen dat het winnen ervan economisch gezien geen zin meer heeft. De onderzoekers benadrukken dat het geen kwaad kan om dat probleem voor te zijn. Dat betekent dat we nu al kritisch moeten gaan kijken naar ons verbruik. Kunnen we bijvoorbeeld ook een efficiënte motor of windmolen bouwen zonder dat er zoveel zeldzame aardmetalen worden gebruikt? En zijn er misschien materialen die deze aardmetalen kunnen vervangen? Of kunnen we ze recyclen?

De meeste zeldzame aardmetalen vinden we in de Verenigde Staten en China terug. China is echter de belangrijkste leverancier: strikte regelgeving maakt het winnen van deze aardmetalen in de VS heel duur.