De ene haai is de andere niet. Voor het eerst blijkt uit onderzoek dat ook haaien verschillende persoonlijkheden hebben.

Australische onderzoekers trekken die conclusies nadat ze het gedrag van haaien voor de oostkust van Australië bestudeerden. De onderzoeksresultaten zijn gepubliceerd in het blad Journal of Fish Biology.

Moedig
De onderzoekers keken onder meer hoe moedig de haaien waren. Dat vertelt weer iets over de mate waarin haaien geneigd zijn om risico’s te nemen. Hiertoe werden de haaien geconfronteerd met een tank die beschutting bood. Gekeken werd hoelang de haaien nodig hadden om die veilige plaats te verlaten en een nieuwe omgeving te gaan verkennen. Tijdens een tweede experiment keken de onderzoekers hoe de haaien reageerden op een stressvolle situatie en hoe snel de haaien zich na die stressvolle situatie herstelden.

De onderzoekers bestudeerden de Port jackson stierkophaai. Hier zie je zo'n haai. Afbeelding: Mark Norman / Museum Victoria (via Wikimedia Commons).

De onderzoekers bestudeerden de Port jackson stierkophaai. Hier zie je zo’n haai. Afbeelding: Mark Norman / Museum Victoria (via Wikimedia Commons).

Consistent
De onderzoekers herhaalden de experimenten verschillende malen en ontdekten dat het gedrag van elke haai consistent was. Individuele haaien gedroegen zich tijdens herhalingen van de experimenten dus elke keer op dezelfde manier. Zo waren sommige haaien voortdurend moediger dan andere haaien. En haaien die tijdens het ene experiment heel goed bestand waren tegen stress, konden daar tijdens een tweede experiment ook heel goed tegen.

Lastig
“We zijn opgewonden over deze resultaten,” vertelt onderzoeker Culum Brown. “Omdat ze laten zien dat haaien geen hersenloze machines zijn. Net als mensen is elke haai een individu met zijn eigen unieke voorkeuren en gedragingen.” Het maakt het beschermen van (bedreigde) haaien er niet gemakkelijker op. “Als elke haai een individu is dat zijn eigen ding doet, dan is het managen van haaienpopulaties duidelijk veel gecompliceerder dan we dachten. Begrijpen hoe de persoonlijkheid variaties in het gedrag van haaien – zoals de keuze voor prooien, het gebruik van leefgebied en de mate van activiteit – beïnvloedt, is belangrijk om deze roofdieren die een belangrijke rol spelen in mariene ecosystemen beter te kunnen managen.”

Haaien zijn lang niet de enige dieren met een persoonlijkheid. Van bijna 200 soorten dieren is al aangetoond dat ze een eigen persoonlijkheid hebben. En daarmee wordt persoonlijkheid al lang niet meer gezien als een puur menselijke eigenschap. Het lijkt eerder een eigenschap te zijn die al vroeg in de evolutie ontstond en die we met vele soorten delen.