Zijn status op de Rode Lijst zou volgens de onderzoekers bijgesteld moeten worden naar ‘kwetsbaar’.

Op dit moment gaan tal van diersoorten een onzekere toekomst tegemoet. Zo worden er 28.338 diersoorten met uitsterven bedreigd; een ongekend hoog aantal. Ook de keizerpinguïn blijkt zich steeds minder goed te kunnen redden. En daarom roepen onderzoekers nu op om aanvullende maatregelen te treffen om een van de meest iconische Antarctische soorten te beschermen en te behouden.

Noodzaak
Volgens de onderzoekers zijn die maatregelen bittere noodzaak. In hun studie namen ze 150 verschillende onderzoeken onder de loep over de soort en zijn omgeving, evenals het gedrag en karakter omtrent de voortplanting. En de huidige projecties voor klimaatverandering geven aan dat stijgende temperaturen en veranderende windpatronen een negatieve invloed zullen hebben op het zee-ijs waarop keizerpinguïns broeden. En dat is erg slecht nieuws. Sommige studies geven zelfs aan dat keizerspinguïn-kolonies de komende eeuw met maar liefst vijftig procent zullen afnemen.


Keizerpinguïns hebben zee-ijs nodig om te broeden. Afbeelding: British Antarctic Survey

Klimaatverandering
Klimaatverandering lijkt dus nog een slachtoffer te eisen. En dat terwijl keizerpinguïns best wel tegen een stootje kunnen. “De huidige snelheid waarmee sommige delen van Antarctica opwarmen is groter dan welke situatie dan ook in het verleden,” zegt hoofdauteur Philip Trathan. “Hoewel keizerpinguïns vaker in hun evolutionaire geschiedenis periodes van opwarming en afkoeling hebben meegemaakt, zijn de huidige trends ongekend.” Volgens de onderzoekers is het onzeker hoe de pinguïns zich zullen aanpassen aan het verlies van hun primaire broedhabitat: zee-ijs. “De kans is groot dat de hoeveelheid zee-ijs in de toekomst gaat afnemen,” gaat Trathan verder. “Zonder zee-ijs zullen ze weinig tot geen broedplaatsen meer hebben.”

Rode Lijst
Sinds 1963 wordt elk jaar de Rode Lijst van bedreigde soorten van de International Union for Conservation of Nature gepubliceerd. Deze bevat de status van dier- en plantensoorten en schimmels (zie kader). De status van de keizerpinguïn op deze lijst staat nu nog vermeld als ‘bijna bedreigd’. Maar volgens de onderzoekers gaat dat niet meer op. Zij bevelen dan ook aan om de status van de keizerpinguïn op de Rode Lijst aan te passen naar ‘kwetsbaar’. Ook zou de pinguïn in het Antarctisch Verdrag – dat onder meer de bescherming van Antarctica reguleert – als een speciaal beschermde soort moeten worden vermeld.

Rode Lijst
Diersoorten worden – onder meer afhankelijk van hun populatiegrootte en eventuele veranderingen daarin – ingedeeld in één van de zeven categorieën: niet bedreigd (of veilig), van bescherming afhankelijk, gevoelig, kwetsbaar, bedreigd, ernstig bedreigd, uitgestorven in het wild en uitgestorven. Daarbij moet worden opgemerkt dat er gekeken wordt naar de internationale status van een soort. Zo kan het best zijn dat een soort die in Nederland ernstig bedreigd wordt, op de rode lijst aangemerkt wordt als ‘veilig’, aangezien de soort er internationaal gezien goed voor staat.

Volgens de onderzoekers is het duidelijk wat er moet gebeuren: betere beschermingsmaatregelen treffen. Deze zullen wetenschappers bovendien in staat stellen om een reeks van verschillende bedreigingen en stressfactoren van de keizerpinguïn te onderzoeken. “Sommige keizerpinguïn-kolonies zullen de komende decennia mogelijk niet overleven,” zegt co-auteur Peter Fretwell. “We moeten de soort zoveel mogelijk bescherming bieden om ze toch de beste kans te geven.”