mars

Net als de Indiase Marssonde is ook de Amerikaanse Marsorbiter erin geslaagd om kort na zijn aankomst enkele foto’s van de rode planeet te maken. Of beter gezegd: van de ‘veelkleurige’ atmosfeer van de rode planeet.

De beelden hierboven zijn gemaakt door de Imaging Ultraviolet Spectrograph (IUVS) aan boord van NASA’s MAVEN (Mars Atmosphere and Volatile Evolution). MAVEN arriveerde afgelopen maandag na een reis van zo’n tien maanden bij de rode planeet.

De eerste beelden van de sonde geven natuurlijk niet de werkelijke kleur van Mars weer. We zien de planeet in drie verschillende ultraviolette golflengtes. Het blauwe plaatje laat het ultraviolette licht van de zon dat door waterstofgas verspreidt wordt, zien. Het groene plaatje laat zien hoe zonlicht door atomair zuurstof wordt gereflecteerd. Als je het blauwe plaatje naast het groene ziet, kun je goed zien dat de zuurstofwolk aanzienlijk kleiner is dan de omvangrijke wolk waterstofgas die zich duizenden kilometers boven het oppervlak van de planeet uitstrekt. Het rode plaatje laat zien hoe ultraviolet licht door het oppervlak gereflecteerd wordt. De heldere vlek die je rechtsonder ziet, geeft aan dat daar veel licht gereflecteerd wordt. Waarschijnlijk komt dat door poolijs of wolken.

Afbeelding: Laboratory for Atmospheric and Space Physics / University of Colorado / NASA.

Afbeelding: Laboratory for Atmospheric and Space Physics / University of Colorado / NASA.

De zwaartekracht van Mars zorgt ervoor dat het zuurstofgas dicht bij de planeet in de buurt blijft, terwijl het lichtere waterstofgas ook op grotere hoogtes voorkomt. De gassen zijn het resultaat van de afbraak van water en koolstofdioxide in de atmosfeer van Mars. MAVEN zal tijdens zijn één jaar durende missie gaan onderzoeken hoeveel waterstof en zuurstof de Martiaanse atmosfeer verliest. Op basis daarvan kunnen we conclusies trekken over hoeveel water de planeet door de tijd heen verloren is en hoe nat de planeet in het verleden geweest moet zijn.