Ons brein stelt ons in staat om maximaal 150 vrienden te hebben. En dat geldt niet alleen voor het ‘echte’ leven, maar ook voor onze virtuele vriendenkring.

Meer dan twintig jaar geleden ontdekte de Britse antropoloog Robin Dunbar dat apen maar een beperkt aantal vrienden kunnen hebben. En dat apen met een groter brein meer vrienden hebben. Dunbar concludeerde dan ook dat de grootte van het brein bepaalde hoeveel vrienden we konden handhaven. Hij bestudeerde daarop de grootte van het menselijk brein en stelde dat de gemiddelde mens maar 150 vrienden kan hebben.

Sociale media
Nu is er de laatste jaren een hoop veranderd. Sociale media stellen ons in staat om met honderden – of zelfs duizenden – mensen tegelijkertijd in contact te zijn. Onderzoekers van de universiteit van Indiana vroegen zich dan ook af of de resultaten van Dunbar eigenlijk al niet achterhaald waren.

WIST U DAT…

twitteren onder werktijd creatief maakt?

Twitter
Ze bestudeerden drie miljoen twitteraars gedurende vier jaar. Deze twitteraars deelden zo’n 380 miljoen tweets. Maar lang niet elke tweet was natuurlijk een teken van een vriendschap. De onderzoekers besloten daarom om een vriendschap pas als zodanig te bestempelen als er via Twitter met regelmaat conversaties plaatsvonden tussen mensen.

Meer vrienden
De resultaten zijn opmerkelijk. Wanneer mensen gaan twitteren, krijgen ze steeds meer vrienden. Die proberen ze allemaal te onderhouden. Totdat het teveel wordt. Dan gaan de twitteraars zich enkel nog richten op de mensen waar ze werkelijk een band mee hebben.

Grote vraag is natuurlijk: wanneer is het dan teveel? Als mensen tussen de 100 en 200 vrienden hebben, zo concluderen de onderzoekers. Dunbar heeft het dus nog steeds bij het rechte eind. Ook al stellen de sociale media ons in staat om met iedereen in contact te blijven, ons brein is daar nog helemaal niet klaar voor.

Bovenstaande afbeelding is gemaakt door Matthew Johnson (via Flickr.com).