Dat moeders tijdens de zwangerschap en daarna last kunnen krijgen van depressieve gevoelens is inmiddels een door velen geaccepteerd feit. Diverse studies suggereerden echter dat ook vader er last van kan krijgen. Een recent onderzoek maakt van dat vermoeden een feit.

De onderzoekers analyseerden 43 eerdere onderzoeken naar de ervaringen van jonge vaders. De resultaten zijn opvallend. Maar liefst tien procent van alle vaders kreeg in de periode van drie maanden voor de geboorte tot de eerste verjaardag van zijn spruit last van een depressie.

Kans
Dat betekent dat de kans op een postnatale depressie voor mannen net zo groot is als voor vrouwen. Bovendien hebben mannen na de geboorte van hun kind een twee keer zo grote kans op een depressie dan hun soortgenoten zonder kinderen. De meest risicovolle periode voor de vaders is wanneer hun kind drie tot zes maanden oud is.

Hormonen
Volgens de onderzoekers zullen de resultaten menig ouder en deskundige verbazen. “De traditionele gedachte was dat postnatale depressie onder vrouwen samenhing met hormonale veranderingen,” vertelt onderzoeker Gregory Simon. Hoewel het beste mogelijk is dat vrouwen door toedoen van de hormonen in een dip raken, is er dus veel meer aan de hand. Wat precies? Dat is onduidelijk.

Mythe
Volgens psycholoog Will Courtenay heerst er een soort mythe die mensen laat geloven dat mannen niet depressief kunnen worden na de geboorte van hun kind. Juist door die mythe worden eventuele klachten zowel door de jonge vaders als deskundigen niet serieus genomen. En dat is een probleem, want de symptomen zijn volop aanwezig: de depressieve vader is droevig, neerslachtig en prikkelbaar.

Schok
Waarom ook vaders last hebben van de depressie is onduidelijk, maar de onderzoekers hebben wel een idee. “Van een enkel persoontje veranderen in een ouder is een echte schok,” meent onderzoeker James Paulson. “En zeker wanneer beide ouders proberen de grote verandering in hun leven het hoofd te bieden dan is dat best stressvol.”

Niet negeren
Dat zou ook verklaren waarom de symptomen pas rond de drie maanden ernstig worden. Beide ouders gaan weer aan het werk, maar de zorg voor de baby gaat ook gewoon door. Zowel overdag als ‘s nachts. Het slechtste wat dan kan gebeuren, is dat er een depressie ontstaat die ook nog eens genegeerd wordt door de vader en de omgeving. “Er komt steeds meer bewijs dat depressie bij vaders slecht is voor de kinderen en de kans op emotionele problemen en gedragsproblemen vergroot.”

Volgens de onderzoekers kan een postnatale depressie bij vaders prima verholpen worden door groepsgesprekken, therapie en eventueel medicijnen. Dat de wetenschap deze vorm van depressie begint te erkennen, is in ieder geval een belangrijke stap in de goede richting.