Planten blijken individuen te hebben. Zo komt er rond de wortels van planten een rijk bodemleven voor, die niet alleen per plantensoort, maar ook binnen een soort kan verschillen. “Iedere individuele plant creëert een mini-wereldje om zich heen”, zegt bodemecoloog Martijn Bezemer van het Nederlands Instituut voor Ecologie. “De extreme variatie is fascinerend.”

De ene plant is de andere niet. Dat bleek tijdens het Veluwse veldwerk van een Europees onderzoeksproject gericht op de bescherming van bodembiodiversiteit. Het onderzoeksteam onderzocht welke soorten er rond de wortels van verschillende planten voorkomen, zoals wormen, insecten, aaltjes en bacteriën. En zo kwam de variatie tot op plantenindividu aan het licht. Niet alleen verschil tussen gewone rolklaver en smalle weegbree, maar ook tussen gewone rolklaver A(altje) en gewone rolklaver B(erend).

Bezemer: “Wie je bent is het belangrijkste, maar daarna maakt waar je bent ook uit. Zeg maar: eerst je eigen identiteit en dan de invloed van de buren. Dit geldt dus ook voor planten en het voedselweb rond hun wortels,” legt Bezemer uit. Ondergronds is dit veel meer het geval dan bovengronds, omdat er minder bewegingsvrijheid is. Boven de grond is er letterlijk en figuurlijk meer lucht en meer plaats en heb je dus minder last van je buren.

In de natuur groeien planten naast en door elkaar. Bezemer: “Toch is het mogelijk om de overeenkomsten, en dus ook de verschillen, te zien tussen de bodemgemeenschappen rond plantenindividuen. Het blijkt allemaal heel specialistisch te zijn.” Door de andere manier van bestuderen, is de enorme biodiversiteit zichtbaar geworden. Dit geeft meteen een heel andere kijk op de gangbare onderzoekspraktijk: meestal worden bodemmonsters van een heel terrein samen in één zak gegooid.

WIST U DAT…

…een Japanse bloem – de Paris japonica – ’s werelds langste genoom heeft?

De meeste verschillen blijken te zitten in bacteriën en potwormen, oftewel de organismen die dode planten en ander organisch afval eten. Verder bleek uit het onderzoek dat kleine potwormen, een soort mini-regenwormen, geen stomme eetmachines zijn, maar zeer gevoelige diertjes. Ze zijn fijnproevers met een goede smaak.